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产品单价一美分都不到,但这些公司赚了几十亿美元

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旧金山电 — 想象一个情况:你要建造一座巨大的海滩度假村,而且这座度假村可能是世界上最好的一座海滩度假村,你不靠出租客房赚钱,而是根据游客接触的沙粒数量收钱。每粒沙子你只收取很少的费用,但如果游客接触的沙子数量足够多,积少成多也是很可观的一笔收入。

其实这就是世界上最大的云计算公司运作的方式。不过在这里,计费的依据并非沙粒,而是计算周期(computing cycle)——运行软件的计算机服务器上的活动。至于价格,我们就按一行软件代码百万分之二美分算吧。

这种计费方式虽然单价低微,但是只要交易的数量足够频繁,就足以打造出一个价值十亿的公司。去年年底, 亚马逊 云计算服务平台(Amazon Web Services,AWS)率先采用了这一计费方式。客户运行代码时,最初的一百万次是不收费的;之后,AWS 会根据客户运行了几百万次代码收取费用,或者根据计算机使用了几百毫秒收取费用。

产品单价一美分都不到,但这些公司赚了几十亿美元

亚马逊云计算服务平台(Amazon Web Services)高级副总裁安德鲁·R·雅西(Andrew R. Jassy)。去年 11 月,亚马逊云计算服务平台旗下产品 Lambda 将单价定为了百万分之几美分,开始了这一定价收费方式。图片版权:亚马逊云计算服务平台。

“我们运营的规模让我们可以做出一些创新之举,”AWS 产品策略总经理马特·伍德(Matt Wood)说道,“当我们的规模经济更上一层楼时,我们会加以利用这一优势。”

这种“薄利多销”的经济模式展现了 微软(Microsoft) 、Google 等少数公司的全球力量——这些公司能够利用它们的全球力量,靠着这类单价低微但交易量巨大的业务创造财富。换句话说,你的公司首先得足够大,接着你才有资格考虑怎么用那些微小的东西赚钱。

Google 为搜索广告收取的费用只有几美分。与此同时,公司每年都要斥资 99 亿美元增建一项全球计算业务。在单价收费百万分之几美分的业务领域,只要有了足够的软件,Google 就能有更加出色亮眼的表现。新进入这一领域但规模不如这些科技巨头的公司,祝你们好运吧——不过(你们可能只能自求多福了),现在科技巨头们给出的这种低价计费方式已经逐渐开始成为客户心目中的理想计费方式。

把目光放“小”的可不只有云计算公司而已。多年以来,银行一直都乐于在大宗交易进行时分一小杯羹。虽然每笔交易收得不多,但只要交易数量足够多,银行就能心满意足了。让私家车暂时变身出租车的 Uber 能够监控司机和乘客的情况,调整价格和路线,全天候实时调整价格。一家叫做 Metromile 的 汽车保险 公司则会根据客户一年驾车的里程数收取保险费。

如今,科技公司有了更好的计量计费方式,其他行业也可以逐渐运用起这些技术。大型云计算服务公司采取的这一精微计费方式表明,更多的精密计量和定价收费方式将会出现在各个领域。喜剧演员米奇·赫德伯格(Mitch Hedberg)曾开过一个玩笑,他说要是你真的非常饿,想要一口气吃下两千个什么东西的话,米粒会是不错的选择。如今看来,他的这句戏言倒是很有可能会成真。

AWS 是公共云计算服务领域的早期领军者。或者说,AWS 是通过互联网链接出租计算设备或软件使用权这一业务的早期领军者。2006 年,在几乎无人注意到的情况下,亚马逊开设了 AWS。现如今,AWS 已经拥有了超过 200 万台计算机服务器和 100 万家客户,比如 Netflix、Shell 和服装品牌 Brooks Brothers。

上周,亚马逊首席执行官 杰夫·贝索斯(Jeff Bezos) 在他的 年度致股东公开信 中花了相当长的篇幅向 AWS 致谢,并断言最终世界上大部分(计算机设备)都会在像 AWS 这样的云服务平台上运行。

去年 11 月,AWS 旗下产品 Lambda 将单价定在了百万分之几美分,开始了这一定价收费方式。Lambda 会根据客户要求运行一行客户代码,比如应客户要求查找给定地址的邮政编码。客户无需租借计算机服务器,但是需要为计算机服务器进行运算的时间付费。

上个月,微软宣称,公司将会推出自己的“无服务器”产品。Google 的早期版本也有类似的产品服务,今年第三季度时,公司很有可能会将其作为一项独立的产品推出。

微软目前甚至正在按照客户实际使用软件的分钟数细微切分其软件使用许可的租借费用,想要在这一方面赶超亚马逊云计算服务平台。运营管理微软云业务的斯科特·格思里(Scott Guthrie)说:“我们把沙滩借出去,然后为你晒到的太阳紫外线向你收费。”

产品单价一美分都不到,但这些公司赚了几十亿美元

图片版权:Lam / Getty 图片社

对于大型云计算服务供应商而言,细微切分也是应对一项艰巨任务的一大方式:客户无疑希望自己能租借到所有想要的计算能力,而供应商则必须时刻保持服务器近乎满负荷的运行。如果客户使用的是计算周期而非整个机器,那么供应商就能为更多的客户提供服务了。

“云经济的秘诀在于(充分)利用(机器)——每一分钟没有卖出去的(机器运算时间)都是你没法赚回来的金钱,”Google 云服务产品负责人格雷格·德米歇里(Greg DeMichillie)说道,“我们中很少有谁的工作运行规模能达到这一程度。”

和其他重大新兴高科技潮流趋势一样,这种细微切分的无服务器模式已经引起了投资者和初创公司的兴趣,他们渴望在这一全新的世界大展拳脚——与此同时,他们也小心翼翼地关注着这些科技巨头的下一步举动。

加州奥克兰市一家叫做 Serverless 的公司开发制作了一款软件,其他工程师可以利用这款软件开发类似 Lambda 这种产品的计算产品。Serverless 创始人奥斯丁·柯林斯(Austen Collins)说:“我们觉得这可能会引起 AWS 的重点关注,不过我也不知道他们是怎么靠只收这么一点费用赚钱的。”

他们赚钱的一种方式就是靠添加其他产品和服务器。那么在柯林斯看来,AWS 会不会阻碍他企业的发展呢?“认为亚马逊不会影响一切是一种错误的看法,”他说,“我们不会说‘要是亚马逊做了这事会怎么样?’我们会(直接)假设他们会这么做,然后努力把事情做得更好一点、更快一点。”

翻译 熊猫译社 钱功毅

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