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个人计算机的未来,就在亚马逊的 Echo 里?

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过去五年内,很多科技巨头都在徒劳地寻找圣杯,也就是继手机之后那个人人必备的高科技小工具。

它们生产了数字手表和健身追踪器、各种配了电脑的眼镜和护目镜,还有数量比电视节目还多的、能让你插在电视上的各种小物件。

然而此时此刻,“下一个伟大的小工具”这一桂冠的最有力争夺者并非来自苹果、Google、Facebook 亦或微软。相反,它是由亚马逊打造的无显示屏声控家庭电脑 Echo——虽然这家公司最近一次向电子消费品领域的大进军之作 Fire Phone 吃了一场 堪称耻辱的败仗

这次情况可能有所不同。在发布后至今一年多的时间里,Echo 已经从一个噱头性的实验,演变为了一个充满着各种深层次可能性的设备。我用它越久,越能经常感受到当年使用第一代 iPhone 时的那种预示性意味。我感觉这台机器正在开启个人计算机一个广阔的新纪元,并慢慢地扩展着计算机在我们的未来中扮演的角色。

关于 Echo 最有趣的一点在于,这几乎是一个腾空出世的产品。它的外观并不具有吸引力,甚至要描述它的用途都很困难。这就是一台小小的、能被固定摆放在你家中某个地方的机器,你称呼它为 Alexa,让它为你执行各种任务,比如播放音乐、播报新闻和天气、纪录购物清单等,而这些功能都已经能够在手机上实现。

但是 Echo 有办法悄悄潜入你的日常生活。当 Alexa 又为你叫了一份爆米花或一辆Uber, 当你的孩子开始让 Alexa 把雪糕添加到食品采购清单,你会开始希望能把生活中的其他事情也都交给它。

亚马逊就这样找到了偷偷绕过智能手机世界统治者(苹果和 Google)的方式,转而开发了一个有望在最接地气的环境中成为主导力量的高科技小工具,而这个环境就是我们的家。

如果这些听起来有过度吹嘘之嫌疑,你不如去 读一些评测 。在亚马逊的网站上,Echo 所获的用户评论可比奥斯卡颁奖礼还要星光熠熠。亚马逊并不公布销售数字,但这家公司在 Echo 上的投资巨大。它在超级碗投放广告推销该设备,并在上周发布了 这台机器的两个新版本 。一个是 Echo 的便携版本,另一个则是插在现有的扬声器系统上的版本。

电子商务咨询公司 ChannelAdvisor 的总裁斯科特·温格(Scot Wingo)表示,种种早期迹象表明,Echo 将成为亚马逊下一个价值 10 亿美元的业务。

“这是我在亚马逊看到的最容易卖脱销的东西之一,”温格说道。“亚马逊上的产品卖到断货可不是常事,但对 Echo 来说,它一般到货几周后就会售罄,然后有几天会是缺货状态,让人感觉亚马逊似乎无法顺利地生产出足够的 Echo。”温格还注意到,虽然 Echo 在亚马逊自己的网站上的售价仅为 180 美元,但它在 eBay 上却被卖到 200 至 300 美元。

2014 年底,Echo 在一个搞笑视频中被推出的时候,由于正值 Fire Phone 市场表现极度失败,这个新产品收获的是大量的嘲讽。Echo 的用途并不明显,而且早期的外形也让人觉得它看起来 有点蠢 。但它后来获得用户追捧是有几点原因的。

首先,它的使用方法简单易学。相比很多其他声控助手(比如苹果的 Siri 和 Google 的 Now),它的 语音识别能力也更为直观 。在此之上,它还在不断地获取新的技能。

在上周的一个媒体活动上接受采访时,亚马逊的设备高级副总裁戴夫·林普(Dave Limp)透露,公司打造 Echo 是因为看到了麦克风技术、语音识别和云连接领域的进展所带来的种种有趣的可能性。亚马逊的工程师花了几年时间去完善该设备不同寻常的能力。和那些竞争对手的声控助手不同,Echo 可以在房间的另一头不靠手的触碰、仅由远程声控开启(而 Siri 必须在几英尺的距离内才能工作),并且它可以在嘈杂的环境中分辨出你的声音,甚至在它播放音乐的时候都可以。

亚马逊还努力确保设备能非常迅速地做出反应。“在产品的早期阶段,让它开始播放音乐要八、九秒的时间,这样是根本没法儿用的,”林普说。“现在它只需 1 到 1.2 秒。”

速度带来的区别是很大的。相比与 Siri 聊天的漫长和艰难,对 Alexa 说话则让人感到自然,觉得自己更像是在和一个人类而非机器说话。而且即使它对你的指令接收错误(这在你最开始使用这台设备的几天中会经常发生),它也不会令你感到自己因为尝试付出了巨大代价。

更为重要的是,和早期的 iPhone 一样,亚马逊成功地把 Echo 变成了一个新的生态系统的中心。开发者们趋之若鹜,为这款设备打造了各种声控应用,也就是被亚马逊称为“技能”(skill)的东西。现在 Echo 已经拥有了超过 300 个技能,它们中的一些称得上琐碎且无用,比如有一个技能是让 Alexa 根据指令来发出不雅的屁屁声,但也有一些能够让生活变得更为便利的技能。它能告诉你交通时刻表、启动一个七分钟的锻炼、为你阅读食谱、进行计算和转换,还能引导你通过冒险游戏——而这些仅仅是众多可能性中的几个例子。

Nest 等智能家居制造商也纷纷让自己的产品与 Echo 实现兼容。Alexa 现在能够控制你连了网的灯具、家用温控器和其他各种设备。硬件制造商们同样把 Alexa 的头脑加进了它们自己的设备里,这样,很快你就不再需要一台 Echo 来请教 Alexa 了,因为 Alexa 还会出现在你的面包机、冰箱或者汽车里。

亚马逊在 Echo 上的开放式平台策略让人想起了 Amazon Web Services ,这项价值数十亿美元的云业务同样出其不意地成为了在这个领域最强的竞争者。“(Echo)确实借鉴了不少 A.W.S. 的成功模式,”林普表示。

Echo 也和亚马逊的主营业务——零售捆绑在了一起。当你让它再订一份爆米花,它当然会从亚马逊下单。不过温格指出,亚马逊迄今为止还是让平台保持了相对的开放性,其他零售商和产品生产商都可以自由建立自己的应用,通过它们让 Echo 和自己的商店实现交互。

Echo 还远远不够完美。它还是会读错指令,并且让人感到缺失了不少潜在的有用功能。林普也承认这一点,但他表示,亚马逊的团队正在持续不断地为 Echo 增添新花样。这台设备还面临着零售渠道的局限性——虽说它被摆在货架上展示出来也不见得会有多少助益,但亚马逊的零售竞争对手在近期内并不会把它加入库存准备销售。(一些分析师推测, 亚马逊零售计划 可能是为炫耀其硬件产品而做的努力。)

亚马逊如果选择加把油往前冲的话,那将会是一个明智的做法。因为虽然现在 Echo 还没有直接竞争对手,有几个对手却可能会快马加鞭地赶上来。其中有钻研了语音识别超过十年的创业公司 SoundHound,它现在已经 让硬件制造商接入了它的服务 。根据该公司介绍,在未来一年内,很多小工具都将通过 SoundHound 的软件来和用户对话。

你想要那些产品吗?正如 我最近所提出的 ,联邦调查局和苹果之间针对加密的斗争应该引起我们对未来自己家中充满联网设备这一点的深刻思索。亚马逊在 Echo 上投入了严密的隐私保护。如果不通过唤醒指令将它启动,它不会传输任何数据。它也有一个实体的静音按钮,能把麦克风的电断开。但随着所有那些开创性技术的实现,我们无疑正在进入一个全新的领域。

然而 Echo 是如此有用,或许值得我们赌上一把。很多业内人士早已把智能手机看作是个人世界的远程遥控器,但手机自有其局限性。我们在一块屏幕上虚度着太多光阴,甚至让人感到无力应付。通过完善一个远远更适合家居使用的交互界面(这是亚马逊最有信心做到的!),亚马逊似乎即将打造出和 钢铁侠的智能管家 Jarvis 一样的东西,也就是一个位于你所有家庭活动中心的人工智能大脑。谁能对此说不呢?

翻译:熊猫译社 Ariel Yang

题图版权:Matt Lutton/《纽约时报》

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