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Google Project Fi一周岁生日:无线网络将被重新定义

Google 的无线网项目 Project Fi 从 2012 年 12 月 26 日发起,至今已经三年有余。不过它最近才刚刚庆祝了一岁生日。

一直以来,谷歌帝国的主要经济来源和动力始终都是搜索引擎广告。而三年多前,Google 高管 Nick Fox 决定要为 Google 开辟全新的航路。于是他的老板 Susan Wojcicki 建议他去找 Andy Rubin 谈谈;Andy Rubin 是 Android 的创始人之一,而若要说谁能看透全球手机操作系统的趋势和大局,那非他莫属。圣诞节翌日,两人交谈过后,Rubin 提出他需要一个人来实行他的一个想法。他想重审手机究竟是如何连接和使用无线网的,就像 Google 重新定义了手机操作系统一样。

Fox 回忆道:「他的想法就是:我们如何才能推动联网性的技术革新?」

「无论我们做什么,我们都离不开联网性」

Fox 和 Rubin 一拍即合;很大程度上是因为联网性在人们如今的日常生活中是在太重要了。「联网性就像水和空气。」Fox 说道。「无论我们做什么我们都离不开它。」他和 Rubin 两人讨论了通过 Wi-Fi 打电话的可能性,但若说要如何实行,两人还没什么实际想法。但 Fox 依旧满怀信心。他相信,推动技术革新最好的方法就是召唤一小群聪明的人,给他们课题、充足的时间好而资源,让他们慢慢探索慢慢想。在 Rubin 的大力支持下,Fox 真这么干了。

这一群精英捣鼓出来的项目正是 Project Fi,Google 于 2015 年 4 月正式公布的新型无线网络服务。有了 Project Fi,人们不仅可以用手机通过 Wi-Fi 打电话,系统在 Wi-Fi 信号太差时,还可以全自动地把这些电话无缝转换为移动网络。更重要的是,Project Fi 还能让手机在几个移动网络运营商之间自由切换,哪个信号最好就换哪个。比如当 Sprint 的信号太差的时候,你的手机可以给你自动切换成 T-Mobile。

全新的无线网世界规则

Google 的 Project Fi 代表着无线网界的界线将被重新定义,例如运营商之间的界限如今已近开始淡化。Apple 也在 iPad 平板上提供了类似的服务:用户可以先试用几个运营商的数据网络,然后再决定要哪一个。Microsoft 显然也加入了该行列。虽说这两家目前还没赶上 Google,但这三家公司正在为我们打造新的未来:无论你在哪里用手机,你的设备都会自动连接到信号最好的运营商网络。

「可能当我在旧金山的时候,某个运营商的网络信号最好。但当我移动到偏远地区的时候,情况又不太一样。Project Fi 可以完美地解决这种问题。这绝对能升级用户体验。」Fox 说道。

Fox 的承诺已经近在咫尺了。Project Fi 已经正式开始运行,不过现在还只有 Google 旗舰 Android 手机 Nexus 才能用。「还没有人走到他们那一步,尤其是在消费设备方面。」技术顾问公司 Envisioneering 的总监 Richard Doherty 说道。但 Fox 希望能推动别的生产商也朝着类似的方向发展。其实 Nexus 系列背后也有着类似的理念:Google 把最新的理念和技术植入到旗舰手机中,以此来带动其他生产商达到同样的高度。

「这些都是我们想探索、推进和实验的创意。我们想试试看,到底哪些才是真正行得通的。有些可能是错的,有些可能是对的。」Fox 对 Project Fi 如是评价道。Fox 和他的手下们用的打电话系统就是典型例子。

给自己打电话

Fox 他们用的系统就是 Google 的视频会议服务 Hangout 的升级版。通过 Hangout,你可以和几个人一起联网,视频或是音频通话。当你用 Project Fi 通过 Wi-Fi 打电话的时候,其实Google 默认使用的就是音频模式 Hangout。当你切换成移动网络的时候,Hangout 依旧会运行,不过会切换成多重连接,于是你的手机就能通过移动网络重新建立对话。

这概念基本上就是两个人同时在给同一个 Hangout 拨号。「Hangout 无需知道你是否离开了 Wi-Fi 网络。」Fox 说道。「而且 Hangout 最好使的地方就是可以多人通话。」当你从 Wi-Fi 切换成移动网络的时候,你很快可以听得出区别,因为 Wi-Fi 得益于较高的网络频宽,质量会比较好。

但 Hangout 并非 Google 的独门秘诀。Hangout 的基础就是建立在开源项目 WebRTC 上,开源就意味着任何人都可以使用或修改代码。如今 Google 已经率先开发出了 Wi-Fi 和移动网络之间自由切换的通话方式,就等着别的生产商跟上来了。

不过这并不意味着 Google 开发出的真的是前所未有的东西。T-Mobile 和其他运营商也在提供类似的 Wi-Fi 通话服务。但 Fox 的团队希望能加速这方面的技术革新进程,打开更宽广的市场——尤其是给 Android 系统。

当你被无线网世界包围

Wi-Fi 通话不过是该项目的一部分。Project Fi 还保证了安全性,可靠的 Wi-Fi 网络,而且如果你在相关网络的服务区内的话,你的设备将会自动登录,这也就保障了更好的 Wi-Fi 频宽。而在此基础上,Project Fi 还可以让你在几家移动网络运营商之间自由切换,而这将会彻底改变移动网络的运行模式。

目前,移动网络确实有「漫游」功能,可以让你漫游到其他网络,但他们并不会把信号强度和网络速度视作有限条件。而且漫游费用太过高昂。相比之下,Project Fi 则价格十分亲民。目前,Project Fi 还只与 T-Mobile 和 Sprint 合作;想要进一步发展,Google 就必须和其他 AT&T 和 Verizon 等移动网络巨头建立合作关系。但显然,目前 Google 已经迈出了至关重要的第一步。

如今 Google 和 Apple 的实力还在继续增长,而 Sprint 和 T-Mobile 等第二梯队运营商也在努力创新,好与 AT&T 和 Verizon 竞争。在不久的将来,统治无线网世界的将不是运营商,而是我们每一个人。长久以来,运营商总是把你锁在他们提供的手机和网络中。如今,Project Fi 可以让你在 T-Mobile 和 Sprint 之间切换自如,如此一来市场趋势也自然会推动现有的模式朝着新的方向发展。

Google 自有 Google 的办法

Fox 再三强调,Google 并没有就此推开那些主力运营商。「我们在努力不要让移动网络商品化。一旦移动网络真的商品化了,那运营商无疑会竞相杀价;这样对谁都不好。科技只有在强大的商业模型的支持下才会前进,只有在某个环境下投资 5G 等先进技术成为了一笔非常划算或者有希望的投资,技术才会朝着那方向发展。」Fox 说道。

Fox 还强调,Google 并没有打算成为「大型」运营商,他们只是想进一步推动市场。也许 Fox 说的是真心话。但不要忘了,曾几何时,Google 光纤推出时 Google 也是这么说的。如今,Google 推出的这个超高速有线网服务项目已经在该领域里成为了霸主之一。Google 会竭尽一切所能推动市场,而 Project Fi 还需再加一把劲。

原文来源 : Wired , 本文由 Tech2ipo / 创见 Locin 编译,首发于 TECH2IPO / 创见

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