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平衡车,不平衡的发展道路

平衡车,可能是目前最容易被低估的一个科技领域。

平衡车没有像 VR 一样的眩目光环,也没有像无人机一样的被各大科技巨头所背书,更没有像无人驾驶汽车一样惹来媒体的关注和争议。反而,平衡车参展商在今年的 CES 里因侵权而招来法警; 再加上一连串的自燃事件 ,使大众只记得深圳有一堆真的会起火的山寨平衡车。

但是,平衡车仍然在科技媒体和巨头的忽视下,悄悄的拙壮成长,速度惊人。

从被高估到被低估

平衡车的发展是怎样的一回事?请让我们重温一下平衡车的发展历程。虽然爱范儿曾报道平衡车的创始人 Shane Chen 被侵权和山寨的经历,但原理上平衡车的始祖,仍然要推算到早前被收进小米生态链的 Segway (下图)。

平衡车,不平衡的发展道路

Segway 刚面世时,舆论不但不像今天的负面,而且更成为 大众焦点所在:因为它是口含着乔布斯 (Steve Jobs) 的光环而生。当年,乔布斯给 Segway 的评价是 “像 PC 诞生一样重要”(As big a deal as the PC) ,而 Amazon 背后的金主 John Doerr,更誉之为“可能是个比互联网更重要的发明”(maybe bigger than the Internet)。

但尽管乔布斯对 Segway 青睐有加,但爱范儿也曾报道过他如何对 Segway 团队大加鞭挞,直指产品价钱太高,但产品却又未完善;结果一语成谶。 根据 Forbes 的资料 ,Segway 在推出后 6 年之内售出不到 3 万台,销量十分惨淡;而且美国总统乔治布什 (George W. Bush) 开著 Segway 摔倒,以及后来收购了 Segway 的大老板 Jimi Heselden ,驾着自己的产品掉到悬崖身亡,反而促使大众进一步看衰平衡车。然后深圳的创业公司蜂涌而至,山寨了一大堆平衡车卖到美国,直至小米投资的九号车把 Segway 收购旗下。

走下神坛的陀螺仪

诚然,平衡车由最初被巨头高估,然后再被大众低估,原因是什么?关键在于陀螺仪 (Gyroscope) 。

当在 Segway 刚推出的时候,能做到如此容易操控,其奥秘在于引入了第三代“结构振动陀螺仪” (Vibrating structure gyroscope, VGS-3)(下图)──“陀螺仪”本来是个在飞机、轮船上的既高端、又笨重的玩意,向来不是大众玩意;尽管 Segway 采用的 VGS-3 陀螺仪,体积小了、成本也略为降低,但仍然个高大上的贵族玩意,使 Segway 的售价居高不下。

平衡车,不平衡的发展道路

真正改变陀螺仪“高大上”的形象、以及使平衡车由“高冷”变成“大众化”产品的转捩点,是 iPhone 4 首度在智能手机上引入电子陀螺仪,使陀螺仪快速的普及化。著名的未来学家 Mark Pesce 曾经 这样表示

在数亿台智能手机出货之后,加速器和陀螺仪芯片变得愈来愈便宜。我没有吹牛:在摩尔定律与乔布斯合作下,陀螺仪变得更便宜、产能也更大,其价格更由 25 美元瞬间跌至低于 25 美仙。

当陀螺仪由当年的“高大上”,变成今天摆在华强北街边摆卖,亦使平衡车也从当年的改变世界,变成在淘宝摆卖的小玩具。

平衡车为何“会起火”

为什么 Shane Chen 的产品为什么很快就山寨化? 原因就是陀螺仪普及化后,平衡车的技术门槛快速的降低。 爱范儿曾指出

想要制造一台 Hovertrax 平衡车真的不难,就像当年山寨手机一样,稍微有一点硬件制造基础的小作坊都能在中国这个地大物博的市场上以有利可图的价格采购到生产平衡车所需的部件。

爱范儿经常说,同样是基于陀螺仪技术的无人机,技术门槛其实也不高,但相比之下,平衡车的门槛更低得惊人:它不需要可达千米以上的无线传输技术、也不需要有精确无误的 GPS 定位技术,而且平衡车发生小毛病,也不会有从百米高空下来的担忧,其稳定性、安全性要求远远低于无人机。换言之,平衡车需要的仅仅是一定的机械人技术,少许的 PID 调参经验,一条不太昂贵的供应链,以及无穷的创意(如果有的话),再配合一个 开源的平衡车韧体 。故此,平衡车绝对是创业公司“改变世界”、“颠覆产业”的最佳良伴。

平衡车,不平衡的发展道路

由于愈来愈多创业者选择以平衡车来“改变世界”,市场竞争愈来愈激烈,也由于平衡车需要的安全系数不高, 导致不良创业者选择以次品滥竽充数,几颗老鼠屎就败坏了一锅粥,“会起火”(上图)变成了“平衡车”的关键词。

平衡车如何“火起来”

但尽管今天的平衡车有多“廉价”、多“山寨”,但让我们回头起点:为什么最初乔布斯会如此看重平衡车?而小米又为什么独具慧眼,投资在平衡车之上(下图)?

平衡车,不平衡的发展道路

那是因为人类多年来一直都在找寻在存在于“步行”与“汽车”之间的产品。

自 Karl Benz 发明了第一台真实意义上的汽车后,我们的生活就离不开这个高速的交通工具。但它从来都不是一个很理想的交通工具,当我们需要长途旅程时,飞机和火车都比汽车更快、更舒适和更有效率;但受限于人烟稠密的交通环境,大台又笨重的汽车在城市里也水土不服,特别是一些不到 10 公里的市区短途旅程,就更没效率。

而当城市愈繁华,汽车数量也愈巨大,我们的抱怨亦与日俱增:污染环境、消耗能源、交通挤塞和意外等等,让不少国家和城市都致力要减少汽车的数量:北京、深圳目前实施汽车限购令,也有不少地区鼓励市民使用自行车等交通工具来取代汽车。\

但对于一个完全驾驶自行车经验的小白来说,会自我稳定的平衡车,其实比全手动的自行车,更适合在市区短途代步。

平衡车的真正难关

不幸地,在平衡车出现之前,就有不少产品尝试打进“步行”和“汽车”之间的市场:有人想用自行车代步、有人想用电瓶车代步、也有人想用摩托车代步。但无论是自行车也好、电瓶车也好,也没有真正能成功进入这个市场。即使平衡车比自行车容易驾驶、比电瓶车更易携带、比摩托车更为便宜, 但平衡车面对的真正难关,其实是汽车在路面上的霸权。

平衡车,不平衡的发展道路

由于汽车带有一定危险性,故此在路面上的所有事物,都要汽车安全为优先,构成了今天的“汽车霸权”。平衡车也好、自行车、摩托车也好,它们的车速比步行要高,走人行路会为途人带来危险;但平衡车车速又比汽车要低得多,走马路也不安全。但自汽车面世以来,我们的道路就只有让汽车行驶的马路,以及让行人行走的人行路,除了少数地区还有为自行车而设的专用道之外,就没有第三条道路。故此,如何处理比汽车慢、但比行人快的交通工具,向来也是城市规划者的一个特大难题。

目前,不少城市如深圳、广州、东莞,早就就直接禁掉摩托车或电瓶车,当年 Segway 也自行车更安全、更易开,但它在不少城市也碰上了法规之墙。同样地, 当平衡车愈来愈火的时候,也免不了面对与汽车争夺路面使用权的两难局, 早前, 北京就新推出针对平衡车的限行令 ,也让那些怕了北京交通挤塞的平衡车用户,更感心塞。

如果平衡车真的要由单纯的“嗜好”,变成真正的“交通工具”,不是重新规划道路,就是要要大幅把路面的汽车数量减少,但免不了会对汽车产业角或是城市规划带来巨大的冲击。

影响程度比“无人驾驶”更深远

今天的平衡车,已经不是昨天的 Segway。当天最廉宜的 Segway 卖 5000 美元,但今天最廉宜的平衡车仅售 150 美元不到,低廉的价钱重燃大众对廉价市区代工具的愿望,故此,目前悄悄野蛮生长的平衡车,相比起 争议不休的无人驾驶汽车 、或是老是担心没电的电动车来说,发展更要快速,技术也更成熟。而且,单纯从“城市代步”的角度看,平衡车对未来交通带来的助益,绝对比起目前科技界宠儿:无人驾驶汽车和电动车,都更为靠谱。

平衡车带来的交通工具革命,尽管一直被忽略,但很可能比“无人驾驶”更早来临。政府与其烦恼于未来无人驾驶的法规问题,不如提早的想想: 当未来每人一台平衡车的时候,政府应如何处理道路使用权的矛盾?

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