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英雄已死:Yahoo是否会变成又一个专利流氓?

英雄已死:Yahoo是否会变成又一个专利流氓?
去年 7 月,Starboard Value LP CEO Jeffrey Smith 在 CNBC 会议上致辞。

上周,Yahoo CEO Marissa Mayer 还在继续试图用战略性撤退拯救这互联网界昔日的霸主。对冲基金 Starboard Value LP 发起争夺战,想要撤换 Yahoo 所有董事会成员。Mayer 对此并没有激烈反抗,她同意让 Starboard CEO Jeffrey Smith 以及他的三名手下加入董事会。

显然 Starboard 同意 Mayer 的做法的原因绝非是因为它想让 Yahoo 重整旗鼓、找回昔日的光辉然后再次成为科技界的领袖。所以说如果你是特别崇拜 Mayer,或者特别喜欢 Yahoo 新出的天气应用的话,夸谁都行但记得千万别夸 Jeffrey Smith。这家对冲基金对于改变世界这种科技人员的梦想没啥兴趣;他们的目标是要保证合伙人能赚到钱,也就是普遍对冲基金的终极目标。我的问题就是,Starboard 到底打算怎么做。

目前我们比较清楚的就是,Starboard 应该会催 Mayer 尽快卖掉 Yahoo 的核心业务,也就是媒体资产和服务。一旦出售完成后,下一步就是想办法把公司在中国阿里巴巴和日本 Yahoo Japan 的股份转换为股东价值,以此来合法降低美国政府可能会收的税。

但我真正担心的是 Yahoo 的知识产权。换句话说,Yahoo 是否将会成为专利流氓?

站在 Starboard Value 的角度看,专利是一种难以抗拒的东西;事实上对冲基金看到专利就好比鲨鱼见到血。2012 年 Starboard 接管 AOL 的时候就曾要求 AOL 的 CEO Tim Armstrong 靠专利赚钱。虽说 Starboard 奸计没有得逞,但 Armstrong 还是在重压之下把 AOL 的专利组合以十亿多美金的高价卖给 Microsoft,总金额超出了专家预期。

Starboard 对于靠专利赚钱——尤其是通过出售专利的深爱,本质上来说就是把整个公司甩卖掉。卖掉专利,把员工重心从工程师移到律师,对于一个公司而言这无疑就是公司理念和理想的终结。

Starboard 的还有一套战略就是强迫公司接受自己控制,或是诱使公司成为专利流氓。最典型的案例之一就是 Openwave。在 Starboard 盯上这家公司之前,Openwave 主要是为移动运营商开发消息软件。2010 年,Starboard 瞄准了 Openwave 并取得了控制权,让其合伙人之一坐上了董事长的位置。Starboard 把 Openwave 的工厂移到了内华达州雷诺,把名字改为了 Unwired Planet,并开始专门靠知识产权赚钱。在被 Starboard 蹂躏之前,Openwave 曾经是拥有 2200 名员工的大公司,且潜心于开发产品。然而变身为 Unwired Planet 之后,公司只有 16 名员工,专门通过公司名下的专利和从 Erricson 获取的专利组合敲诈其他公司然后分赃。这家公司曾经起诉过 Apple、Google 还有 Square。人们把它称为专利流氓,但董事长却满不在乎。「你们爱叫啥叫啥,反正非常不巧的是我们的业务穷的只剩专利。」Unwired Planet 的总法律顾问 Noah Mesel 毫不在意地说道。

2013 年,Tessera 的 CEO 注意到了 Starboard 的管用套路,并且对 Starboard 提出的撤换其董事会的要求非常不满。不过不太一样的是,Tessera 的主要利润来源本来就是知识产权。事实上 Tessera 不怎么生产实体产品,主要靠知识产权包括起诉侵权者等手段获利是出了名的。但 Tessera 的临时 CEO Richard S. Hill 坚持 Tessera 的这些利润都是合法合理且诚实的,Tessera 手下真的有一群科学家专门负责开发新东西。因此当 Starboard 威胁 Tessera 撤换董事会的时候,Hill 是最担惊受怕的那个人——他生怕 Starboard 会解雇那些科学家,停止创新,把 Tessera 变成纯粹靠售卖知识产权并告人侵权赚钱的专利流氓。

心急火燎的 Hill 决定另辟蹊径,把 Starboard 的问题公之于众。他为 Forbes 写了篇文章,表达了他内心深深的恐惧。文章标题为「别把我的公司变成专利流氓!」,开头如下:

2012 年 3 月 23 日,这或许将会是美国企业历史上第一次,上市公司的股东将投票决定是否将一家技术革新企业变成专利流氓。作为 Tessera Technologies 的董事长兼临时 CEO,作为一个费尽心血通过在市场上为顾客服务增加股东价值、而非在法庭上打击被告的男人,我恳请我们的股东们放我们一马。

好玩的还在后面。最终,Starboard 还是赢得了董事会座位,并迅速地发起了专利流氓大法,但 Rick Hill 也没有身败名裂失去一切。虽然他的恳求没有实现,Hill 徘徊了一阵子以后又回到 Tessera 坐回了他的董事长坐席,如今正和 Starboard 的「入侵者」们待在一起。

Hill 为啥改变了想法投入了「入侵者」的怀抱,其中缘由谁都不知道。(Hill、Tessera 和 Starboard 都拒绝对此篇做出回应。)可靠的推测之一是 Tessera 并没有像 Hill 所惧怕的那样被分解成渣渣。在公开文件中,公司声称如今手下还有 200 名工程师,虽然其利润很大一部分来自于专利——包括专利诉讼。

总之,给 Forbes 写了那篇文章的 Rick Hill 如今就坐在 Starboard 塞进 Yahoo 董事会的天鹅绒革命四人组里。如今 Starboard 在 Yahoo 的董事会里安插了四名代表,Starboard 想吞噬 Yahoo 把它变成专利流氓的野心也众人皆知了。

但 Starboard 大概会后悔没有早些下手,因为 Yahoo 知识产权的故事剧情已经发生了一些意想不到的转折。没想到的是,Yahoo 早就开始卖自家的专利了;确切地说,是从 4 年前就开始了。CEO Mayer 在为 Yahoo 争求一线生机的同时也在通过售卖有价值的产权来拉高利润,其买家中也包括竞争者。当我问 Yahoo 对此有何评论时,Yahoo 发言人引用了 CFO Ken Goldman 在 2015 年最后一季度的财报会议中说的一番话。Goldman 解释,Yahoo 已经「开始剥离非策略资产了。这以为和 Yahoo 将会通过非策略专利盈利,出售有价值的房地产以及其他非核心的非策略资产。我们预计这将会给 Yahoo 带来巨额的利润,总共将会超过 10 亿美金。」

所以这些非策略专利都是什么?PatentuVue 在 2015 年给出的报告中记录了部分去年 Yahoo 卖了的专利。

10 项专利卖给 Snapchat,其中包括即时通讯和屏幕共享。

9 项专利卖给 LinkdIn,包括社交媒体。

6 项卖给了 Visa。

但早在 2015 年之前,Yahoo 就有 6 项专利卖给了 Match.com,5 项卖给了 Pandora,单单卖给阿里巴巴的就赚了 7000 万美金。不过出手最阔绰的还是 Google,单单 2014 年就从 Yahoo 手里买了 55 项专利,其中包括搜索、位置、音乐、社交等各种技术向内容,还有仓库储存管理等等。

Yahoo 产权的受益者不仅仅是那些知名技术公司,还有那些最资深的技术大神都认不出名字的公司。其中有 Energetic Power Investment,于 2014 年 8 月份从 Yahoo 买了 26 项专利技术;还有 Jollify Management,共买了 10 项。这些公司似乎本来业务就以知识产权为中心。据 IAM 报道,这两家公司的地址都一样,就在英国维京群岛上。

这些专利中,有些可能确实与 Yahoo 现在的业务并不相关,甚至是 CEO Mayer 反复强调是 Yahoo 复活的救命稻草的搜索引擎。至于其他的,却是 Yahoo 如果想复兴的话很有可能会需要的技术。举个栗子,开发消息类软件已经成为了互联网业的主导模式,很多公司都非常看重即时通讯技术;但 Yahoo 却把相关专利卖给了 Snapchat。不过,如果你很快就会被从现在住的公寓里赶出来的话,那你卖光家具也不难理解——哪怕你希望当你搬进新房子、手头宽裕一些后,你还是会想接着用这些家具。

与此同时,Yahoo 生产专利的速率也在急剧下降。2007 年,Yahoo 申请了 299 项专利;但 2013 年却只有 66 项。

但 Yahoo 手头还有很多专利,例如搜索、广告还有 Fantasy Sports 等等。这些专利总共预计会值 40 多亿美金。这些专利中,尤其是在几年前 Yahoo 还称霸互联网商业和广告业时的那些,涉及范围相当广。因此如果 Yahoo 就这些专利积极诉讼的话,恐怕真的会变成一场浩劫。有人猜测 Starboard 是否打算把 Yahoo 的核心业务和知识产权剥离开来,并继续卖专利或是到处打官司赚钱。斯坦福大学的法律教授 Mark Lemley 表示这种做法确实有先例,例如 Nokia 就出售了硬件但保留了知识产权。因此 Yahoo 很有可能会成为专利流氓帮主。

这可能性到底有多大?你从以下这段对 Yahoo 内部新权的描述自行理解吧:

Starboard 向来都会挑知识产权丰富的公司下手,发动政变,夺取实权。然后它就会从公司的研究开发部门撤资,解雇员工,开始用老办法,牺牲公司的长期发展并在短期内牟暴利。这种「老办法」,我个人认为无异于为了收获苹果而砍掉整棵苹果树。

这段话,就是那个曾经公开警告专利流氓 Starboard Value 的 Tessera 董事长 Richard Hill 所说的。不过现在他说法一定已经不一样了吧。如今他已经成为了 Starboard 的人,正坐在 Yahoo 的董事会里。

原文来源 : Backchannel , 本文由 Tech2ipo / 创见 Locin 编译,首发于 TECH2IPO / 创见

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