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苹果研发支出增长显著 预示最重大业务转型

苹果研发支出增长显著 预示最重大业务转型

5月12日消息,国外媒体发布知名苹果观察家内尔·赛巴特(Neil Cybart)的文章称,苹果2016年的研发支出将超过100亿美元,占营收的6.8%,较2013年的2.6%明显上升,这预示着该公司将要推出新产品,谋求其迄今为止最重大的一次转型,摆脱对iPhone的依赖。

以下是文章主要内容:

在分析苹果的未来时,人们总是从iPhone销售放缓来看,并没有切中重点。我想讨论的并不是苹果将要花多大的精力去通过服务来货币化iPhone用户群,而是它正在谋划其迄今为止最重大的一次转型。苹果当前的研发支出变化趋势有几个合理的解释,各个解释都会造就一个全然不同的苹果。几年之后,我们将不再将苹果称作iPhone公司。

苹果研发支出增长显著 预示最重大业务转型

苹果历年研发支出

从2014年年中开始,苹果的研发支出呈现明显上扬。很显然,苹果正在筹谋重大的产品项目。然而,在看了苹果2016财年第二季度的财报后,我发现我低估了该状况。该公司2016年的研发支出有望超过100亿美元,较2015年增长近30%,超过我之前最激进的预测。这非常值得注意,毕竟苹果四年前的研发支出才刚超过30亿美元。

苹果研发支出增长显著 预示最重大业务转型

苹果历年研发支出营收占比趋势图

另外,要指出的是,苹果近年来的研发支出增长超过它的营收增长,预计2016年该支出在营收中的占比将从2013年的2.6%上升至6.8%。按照我当前对iPhone 2016财年和2017财年的销量预测,苹果年研发支出的营收占比将会创下十多年来的新高。

未引发关注

对于苹果的研发支出,最令人惊讶的是,它在硅谷和华尔街并没有引起多少注意,媒体也鲜少提及。

这很大程度上是因为苹果不愿引发人们对其产品研发和长期战略的关注,坚持保密政策。相比之下,Facebook CEO马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)前段时间公布了Facebook的十年发展计划。该举很容易便让人觉得Facebook具有创新性,专注于未来。拉里·佩奇(Larry Page)重组谷歌的架构也有这方面的目的,那么做让投资者更容易知道公司在各种“登月”项目上的支出。

与此同时,苹果CEO蒂姆·库克(Tim Cook)则一直对苹果的未来计划三缄其口,这会给人一种苹果没有在研究开创性的概念或者产品,从而造就iPhone以外的又一款驱动公司增长的产品的印象。这并非苹果的失策,而是产品保密是其成功的重要一环,毕竟人们都喜欢惊喜。

决定苹果在产品保密和研发上采取与其它科技巨头不同的做法的另一个原因是,它的商业模式。公开自己未来的产品计划很可能会对苹果硬件的短期销售造成负面影响。Facebook、谷歌等公司则不会面临类似的风险。

研发支出显著增长的合理解释

尽管苹果仍对其研发支出的显著增长闭口不谈,但其研发支出的现状可以说有三点合理的解释。

1)苹果的产品线扩张需要额外的研发。这一解释最直截了当。由于这些年已经有了长足的增长,该公司需要在研发上投入更多资金来维持更加广泛的产品线的发展,以及应对市场竞争的加剧。该公司如今投入的硬件类别有四项(iPhone、iPad、Mac和Apple Watch),除此之外还有各种软件和服务项目。

2)苹果计划展开更多的业务。研发支出的加大或许意味着该公司愿意试水更多的业务。也就是说,苹果将开始在硬件、软件与服务上推出更多的产品。

3)苹果在谋求转型。苹果大幅增加研发支出,是因为他们有几个重大押注需要大量增加投资。这些押注应该包括可穿戴产品和个人交通工具项目。不管是从事其中的哪一个项目,都意味着苹果要走出出售带触控屏幕的手持式设备的舒适区。苹果要创建一家带有其它技术和优势的新公司。

最合理解释

在分析完苹果研发支出增长的上述三点解释之后,我们可以总结出最说得通的解释就是第三点:苹果在谋求转型。前两点解释不大站得住脚,因为它们与苹果的职能型组织结构并不相符。鉴于苹果产品线的各名高管各司其职,对于该公司来说,持续扩张产品线不可能不会引发不良的影响。某种意义上来说,苹果的资源不够集中,因此难以形成很好的使用效果。有人说,在Apple Watch开发末期,苹果经历过这种资源趋紧问题。事实上,苹果一直都存在这种资源紧张问题,尽管它拥有高达2330亿美元的现金储备。

正是这种职能型组织结构解释了为什么苹果管理层总是谈到需要在业务上保持专注,拒绝涉足特定产品与行业,尽管苹果有望在那些领域取得巨大的成功。这就排除了苹果加大研发支出是为了展开更多的业务的解释。苹果的研发同样遵循要专注要有重点的原则。虽然一直都有散乱的团队专注于未来主义的概念和产品,但这些活动在苹果2016年100亿美元研发预算中的占比并不大。由此可以说,苹果研发支出的显著增长是因为新产品项目。

苹果研发支出增长显著 预示最重大业务转型

苹果季度研发支出增长趋势图

验证苹果研发很大程度上以产品为中心的一个途径是,绘制图表呈现其研发支出的同比变化。在过去10年里,苹果研发支出两度在增长平平之后呈现明显的增长。结合这一规律和苹果产品推出周期来看,三个产品研发阶段显而易见:2000年代中后期的iPhone和iPad,2012年开始的Apple Watch,以及2014年春季开始的某个新项目。我想该最新的项目主要与苹果正在展开的电动汽车项目(Project Titan)有关。

苹果将会转型

苹果在研发上投入100亿美元并不只是为了打造新的Apple Watch表带、更大尺寸的iPad和流媒体视频服务。相反,它在筹划更加重大的事情:跨界进入汽车行业,实现转型。

“转型”一词最近已经成了流行词,不过它往往被误用来意指变革。事实上,转型实际上是企业实力的一种体现:企业将它从一个市场的一种商业模式学到的经验应用到有着不同商业模式的一个新市场。苹果会利用它长期以来从Mac、iPod和iOS产品线学到的经验来开始销售电动汽车。

这听上去非常雄心勃勃,非常大胆。苹果想要在iPhone以外谋求发展。就这点来说,使用转型一词似乎并不妥当,因为iPhone是苹果最成功的产品,所带来的收入达到苹果其它产品收入总和的两倍多。然而,这种成功最终也成为了苹果管理层寻找下一个重磅产品的最大动机。

至于苹果能以何种方式转型,那又得从苹果的职能型组织结构说起了。能够转型,是苹果实施罕见的职能型组织结构的主要原因。通过允许管理层将所有的精力都放在产品上,而不是内部政治,苹果的组织结构是一大优势,而非劣势。这种结构设计,让苹果可以从一个产品拓展到另一个产品,从一个行业扩张到另一个行业。该公司先是进入了智能手机市场,后又涉足可穿戴设备市场,不久之后也将进入汽车市场。

Project Titan 电动汽车项目

2015年,硅谷和华尔街很多时候都在讨论苹果是否想要自主设计汽车产品(答案显然是肯定的)。如今,人们的讨论已经变成苹果最终会否出售汽车,其管理层最终是否会得出没有足够的资源来做成一款汽车产品的结论。

事实上,人们严重低估了Project Titan项目最终会促使苹果出售电动汽车的可能性。现阶段,我认为苹果出售自有品牌电动汽车的可能性至少有80%,原因很简单:Project Titan是一个长期的转型项目。我并不认为Project Titan会是继苹果电视机和Apple Pencil之后又一个要在实验室捣鼓多年的项目。相反,Project Titan有着重大得多的意义:形成苹果的基石,代表公司的未来。

最近有消息称,苹果已经在圣克拉拉、桑尼韦尔和圣何塞三地为Project Titan项目建立了大楼和基础设施网络。这意味着,将Project Titan仅仅视作产品或者功能特性显然是不妥当的。苹果是在创建一家完整的、专注于电动汽车行业的创业公司,这让我高度相信苹果的努力将会促成产品的研发。当然,随着Project Titan项目的深入,也将有越来越多的不确定性,如特定技术最终是否会推出,比如自动驾驶功能、针对新乘客舱的不同功能、独特的汽车材料等等。这些都应该被看作是独立的项目。

包括房产和股权激励在内,截至目前苹果在Project Titan上的投入可能已经达到数十亿美元。考虑到2017年或者2018年苹果的年度研发支出可能将超过140亿美元,Project Titan很可能要花费100亿美元到150亿美元之后,才有产品出货。这是一个未知的领域,不仅对于苹果而言是如此,对于整个汽车行业也是如此。

苹果的财报可挖掘的东西有很多很多。而上面的研发支出告诉我,苹果正在谋划其迄今为止最重大的一次转型。

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