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非洲成商用无人机测试基地:盖茨基金会用无人机空运药品

非洲成商用无人机测试基地:盖茨基金会用无人机空运药品 UPS最近与无人机医疗物资配送创业公司Zipline展开合作,计划为在卢旺达空运医疗用品。

新浪科技讯 北京时间5月23日午间消息,UPS最近与无人机医疗物资配送创业公司Zipline展开合作,计划为在卢旺达空运医疗用品。由盖茨基金会支持的非营利疫苗组织Gavi, The Vaccine Alliance也参与了这项交易。

Zipline将于今年7月开始配送医疗物品,也就是说,这家创业公司在非洲开展无人机配送的时间,甚至早于 亚马逊 在美国开展类似的业务。

尽管UPS、Zipline、Gavi的此番合作似乎是出于公益目的,但肯定也蕴含着一些科技领域的商业前景。

Zipline是一家位于加州的营利性公司,迄今为止已经获得1900万美元风险投资,其支持者包括红杉资本、 谷歌 风投、 微软 联合创始人保罗·艾伦(Paul Allen)、 雅虎 联合创始人杨致远和曾经担任空气动力学工程师的Subtraction Capital合伙人保罗·维拉德(Paul Willard)。

UPS将通过UPS基金会为Gavi提供80万美元资金,但这家全球快递巨头也将贡献自己的物流知识。

“该项目的重点是人道主义援助,但UPS一直希望从类似的项目中吸取经验。”UPS发言人格林·扎卡拉(Glenn Zaccara)说,“我们还会提供物流、供应链和冷链管理方面的经验。” 他指出,除了UPS基金会之外,UPS公司本身也将参与合作。

非洲正在逐步成为商用无人机服务的测试基地。Zipline联合创始人凯乐·里纳多(Keller Rinaudo)表示,由于看到一些现有的突破性创新取得的成就,他认为无人机送药领域也具备突破性创新潜力。

在前往坦桑尼亚的一次旅程中,里纳多参观了一套基于智能手机的警报系统,该系统专门提供给在诊所中急需特定药品的病人使用。“数字数据库和手机可以帮助人们知道别人何时需要帮助,但作为该系统的另外一部分,医药配送基础设施却是一大缺失。”里纳多说。

他开始与Zipline联合创始人维尔·海泽勒(Will Hetzler)以及机器人专家肯南·韦罗贝克(Keenan Wyrobek)共同为非洲设计无人机医药配送服务。他们首先开始融资,设计自己的专用无人机,然后在旧金山附近展开测试。

雷纳多强调,Zipline的使命是“配送救命的产品”,但他同时也强调这是一项商业行为。“我们会向政府和公共健康组织出售服务,让生活在偏远地区的人们能够享受更好的医疗服务。”雷纳多说。

他还证实该公司已经开始创收,但拒绝透露具体数额。里纳多表示,Zipline计划向卢旺达之外的其他地方扩张,他还估计整个非洲的紧急医疗物流服务市场规模超过10亿美元。

之所以率先在卢旺达启动该项目,主要是因为该国政府承诺开发信息和通信技术基础设施,并鼓励使用商用无人机发展。

2015年末,该国政府宣布启动全世界首个无人机港,并一直在通过卢旺达民航局为商用无人机制定监管框架。南非最近也通过了商用无人机立法,相关事宜归该国民航局管理,他们还会为无人机颁发专门的商业运营牌照。

很多人误以为,非洲之所以成为商用无人机测试基地,是因为当地缺乏监管。但上述框架的出台显然驳斥了这种错误观念。

“情况并非如此。”里纳多说,“人们以为,我们之所以在非洲测试无人机,是因为这里没有相关法律。卢旺达这样的地方不会被美国的空中交通管理系统那种旧模式牵绊。他们的空域状况更加简单,而且拥有更小、更具创新意识的政府,因而能够更快地推行现代化的监管措施。”

在南非,Rocketmine预计2016年实现营收100万美元,该公司主要为采矿、农业、林业和土木工程提供“空中数据解决方案”。瑞士领导企业Flying Donkey也在利用无人机在非洲配送重型物资。

另外一家名为Afrotech的公司则在开展了名为Red Line的项目,提供开源货运无人机和无人机路线。而知情人士透露,保加利亚公司Dronamics则在与非洲3国政府沟通,希望在2017年启用商用无人机服务。

里纳多认为,今年7月末,当Zipline、UPS和Gavi在卢旺达的协议从测试转向更实际的运营时,整个非洲和无人机行业都将迎来一个里程碑。“我们将推出全球首个全国性无人机送货服务。”他说。(书聿)

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