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“黑科技”脑部电击工具制造商Thync是如何差点死掉的

编者按:本文作者Ellen Huet 是彭博社的科技专栏记者。在她看来,Thync 从 “红极一时” 到 “前景黯淡”,是由诸多原因促成的。

2014年,硅谷创业公司 Thync 为技术发烧友和风险投资者 “兜售” 了这样一个 Idea:把一个硬件设备连接到额头上,通过电流将能量源源不断地输送进大脑中。这种可穿戴设备对 “大脑接受电流刺激” 这种概念给出了自己的未来主义式承诺——期望通过对大脑的一系列刺激来增强人体活力,或为感官提供镇定作用。当然,这也是其得到全球瞩目的最重要原因。

但在过去 6 个月中,这家创业公司却在 “强烈的头痛” 中倍感煎熬。“融资” 遭遇困境的同时,Thync 几乎削减了公司所有的员工,同时也拍卖了公司资产以便能继续存活下去。

业内备受好评,却因融资困难被迫重组

作为市场中最早开发出用户大脑刺激装置的科技企业之一,Thync 曾发布一款价值 199 美元的白色接收器,这款产品可以将人体额头与后颈部用一条电子配带连接起来。佩戴者只要按下手机上的一个按钮,就可以进入 10~20 分钟的 “通电感应阶段”,随即产生的电流可以使用户迅速得到能量补充,或者让处于焦躁状态的使用者进入冷静状态。这种 “电击疗法” 可以产生类似麻醉剂的作用,主要是帮助用户在没有咖啡及安眠药辅助的情况下振作起来。

这个新理念吸引了该技术的早期接受者与 “量化生活” 爱好者,他们都渴望尝试硅谷最前沿且带有暗黑气质的科技趋势。去年,行业内的社交名流 Susan MacTavish Best 在位于旧金山的家中举办了一场名叫 “感应之夜” 的 Party。除了丰盛的自助晚餐与爵士乐钢琴家 ELEW 的精彩演奏,现场所有的企业创始人、政界人士以及艺术家都亲身体验了 Thync 带来的经颅直流电刺激 TDCS 技术。

尽管受到了科技行内人的强烈好评,但销量却并不乐观。更让 Thync 感到痛苦的是,他们在去年年 底尝试开启新一轮融资时遇到了麻烦。“在投资人看来,我们的产品及发展概念不仅超出了他们的理解范围,也超出了大众的理解范围,” 46 岁的 Thync 联合创始人兼首席执行官 Isy Goldwasser 表示,“在上一轮融资中我们就没有得到任何一个新投资人的支持,所以我们被迫进行重组,去寻找一条新的发展道路。”

为求存活,Thync 大幅度裁员与变卖资产

重组的第一步就是裁员。Goldwasser 已证实,在大约 4 个月的时间内,Thync 就削减了公司内 3/4 的工作岗位。与此同时,竞争对手 Halo Neuroscience 在 2月 份发布了一款专门针对运动员的智能耳机,这款耳机内的小装置能够将电子信号传输到大脑以提高体格训练成绩。这个消息无疑对 Thync 更是雪上加霜。

到今年3月 份,Thync 在只剩 10 名员工的情况下,将全部财产(包括设备、库存产品以及脑电波大脑刺激技术的专利权)进行拍卖。根据彭博社获得的一封邮件显示,Thync 在 4月12日 就开始执行了这项拍卖工作。

Jamie Tyler 是与 Goldwasser 共同创建 Thync 的另一位创始人,也是公司的前首席科学官。然而在 3月 份,他却成为大批被解雇的员工之一。随后,他选择到亚利桑那州立大学(这里曾是他为 Thync 进行科技研发的场所之一)任全职教授。Tyler 表示,他想继续对 “大脑神经调节” 背后的科学意义进行深入探究,但却强调,这些研究成果并不适合一家生产消费品的公司。“这种边缘型科技工作对我们都是一种极大的挑战,这种挑战通常更适合在学术实验室被攻克,或者寻找一种完全不同于普通消费品的商业模式,再或者是进行更长时间的开发才能进入市场。就目前来讲,Thync 的火候是完全不够的。” Tyler 在一封邮件中表示。

最终筹到新资金,条件却更为苛刻

在进行拍卖的几周内,Thync 仍然在拼命凑钱来给自己 “续命”。最终,它筹集到了一笔新的资金,领投方是 Noosphere Ventures 这家成立不到 4年 的创投机构。而早先曾支持过 Thync 的 Khosla Ventures 与其它投资人最终伸出了援手。

Goldwasser 表示,他们也找到了一位同意拆分资产成本来换取权利的合伙企业,帮助 Thync 把产品销往其它地区。但他拒绝透露这家企业的名字及此轮融资的具体金额。

尽管有了新的 “武装”,但根据签订协议的一部分,公司重组后,投资人与员工在原公司持有的所有股票都已一文不值,而 Goldwasser 刚以个人名义投资了新公司。

此外,此次融资的一些附加条件与之前相比更为严苛,但 Goldwasser 拒绝透露具体内容。

Gold 表示,公司业务整体是在向前运行的,现在有计划将产品推销给那些试图降低对安眠药、咖啡因及酒精依赖性的患者用户。“在这之前,我们一直在做营销,比如总是强调 ‘在几分钟内让你彻底冷静下来;几分钟就能让你充满力量’ 这种口号” 他表示,“而现在我们明白,打入大众市场还需要一项积极的筹资战略来推动完成”。

风险资本持续撤退,“黑科技” 逐渐失宠

从去年末开始,美国创业市场的风险资本就一直处于撤退状态,切断了众多年轻企业的 “命脉”。特别是 “硬件” 这种现金密集行业。很多这类创新企业,包括智能手环制造商 Jawbone Inc.与生产智能手表的企业 Pebble Technology Corp 在内都已经实施裁员计划。那些曾经对古怪想法(有创意但可能超过了普通消费者的需求)头脑一热就下赌注的硅谷投资者们,现在已经不再那么 “好忽悠” 了。

Khosla Ventures 是一家以投资 “颠覆生活方式” 类产品而闻名全球的风投机构,对植物类鸡蛋替代品、生物燃料及人工智能玩具等领域都有涉猎。2014年,Thync 一次数额为 1300 美元的融资交易就是由 Khosla Ventures 领投完成的。但是在 Thync 这次的融资交易中,Khosla 却一直处于犹豫不决的状态,虽然最终 “贡献” 了一定的资金,但他们谨慎的态度却再一次证明:也许大众市场并不会轻易接纳像 Thync 这类公司的 “超前” 产品。

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