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巴菲特:报纸有数字时代的生存密钥吗?

沃伦·巴菲特热爱纸质报纸。他在新闻业留下了美丽的爱情故事和许多肝胆相照的老友,已经关门的《美国新闻学评论》杂志(American Journalism Review)前总编辑兼副总裁莱姆·雷德是其中的一个。雷德现在是《今日美国报》媒体主编,长期在该报写媒体业相关专栏,可能实在没有猛料喂读者了,周二(24日),他打电话给巴菲特,周三(25日),他发表了一篇上该报商业报道头条的文章:《巴菲特:报纸还没有“破解密钥”》。

这篇专栏内容很长,其中不少冷饭,但巴菲特对于当前报业的评估以及对报业未来的揣摩,却是百分百的独家。那些仍然拿着巴菲特几年前言论说事的,该换一个腔调了。

巴菲特:报纸有数字时代的生存密钥吗?

三年前,雷德和巴菲特谈过一次。当时巴菲特告诉雷德,他对报纸有着难以抑制的热爱,他认为拥有敏锐的互联网战略并与所服务社区紧密联结的报纸,在未来很长一段时间内仍将充满活力。这段后来写到2013年巴菲特致股东信中的说法,是巴菲特当年投给被颠覆中的报业的强有力信任票。

雷德在专栏中写道:巴菲特初心不改,他仍深爱报纸,但他担心报纸并不同样地爱他;对于报纸的未来,听起来他明显不象原先那样乐观了;他说:“我们还没有‘破解密钥’。”

“报纸发行量在以一个可观的节奏持续下跌,而广告的下滑速度甚至更快。除了(几份)全国性报纸,没有迹象显示有人已经找到了出路。”巴菲特每天看五份报纸,他对雷德开玩笑说,你要卖我第六份报纸也行,但是,财务压力的确让他钟爱的对象付出了沉重的代价。不过,好消息是,巴菲特强调,他拥有的所有报纸目前都是赢利的,虽然趋势让人沮丧。巴菲特显然有点悲壮地告诉雷德:“ 我们不会卖掉任何一家报纸,我要做坚守到最后的那个家伙 。”

目前巴菲特共拥有32家日报,47家周刊,均为中小型地方媒体。其中有一家报纸及其附属印刷厂是在2016年年初完成收购的,那是一笔微不足道的小买卖。

巴菲特向老朋友介结了他心目当中的“密钥”究竟是什么:找出获取更多的数字收益的途径与方法是其中的重要内容。“要把数字模式与印刷模式结合起来”,但让他忧心的是,在上次与雷德讨论这个话题三年之后,“我们仍然没有找到解决方案”。

说到未来,巴菲特说,“总体来讲,(我们)还有几年时间来破解密钥。我们还没有搞定。也许,动手太晚了。”

从雷德的电话访谈中,可以清楚地看到作为报业投资人巴菲特也在反省造成报纸目前窘境的原因。出人意料的是,巴菲特居然也是美国“报业内容免费原罪论”的强有力支持者。他认为,报纸登陆互联网时免费派送内容使自己的生存环境变得更为困难。

“我们错过了对数字内容收费那班船。”他认为,一旦人们形成了某些东西可以免费得到的预期,要改变这种预期是相当困难的。

巴菲特:报纸有数字时代的生存密钥吗?

巴菲特曾经认为自己的报业投资组合集中在中小型日报、周刊,拥有错位与细分竞争优势;现在,他觉着自己可能过于乐观了。

巴菲特曾经认为报纸业务会逐步趋于稳定,读者和美元收入的大出血会停止。但是,他周二对雷德说:“让所有人吃惊的是,(几年来)发行或者广告的下跌速率并未减慢。”

巴菲特坚信,报纸要想成功,必须坚持根本,向读者提供他们在任何其它地方都不可能获得的信息。但是,网上丰富的内容“自助餐”使这个问题复杂化了。他说,目前,只有讣告与高中校园体育新闻仍然是报纸绝无仅有的独家。

这位经历过无数惊涛骇浪的投资巨人显然是坦率而豁达的。这样毫不掩饰的“自黑”,下手够狠。

巴菲特:报纸有数字时代的生存密钥吗?

【图说:前《美国新闻学评论》杂志总编辑莱姆·雷德曾长期在《华盛顿邮报》等一流名报就职,他见证了美国报业的衰落,也见证了《美国新闻学评论》从互联网上的消失。】

《华盛顿邮报》话题是两位老人对话中难得的不那么灰暗的亮点。巴菲特曾经是《华盛顿邮报》的报童,后来长期身为其第二大股东,与他的好友凯瑟琳·格雷厄姆共同守护《华盛顿邮报》。贝佐斯收购邮报后邮报在数字读者数方面的巨幅成长,让巴菲特倍感欣慰,他希望贝佐斯能在将海量读者变现方面,找到好的办法。

巴菲特并不确定贝佐斯能不能找到那个方法,并不确定报纸能不能破解数字时代的生存密钥,他与旗下报纸共进退的誓言听起来多少有点不祥的壮烈。

其实,有必要困守围城吗?巴菲特是一个伟大的投资人,他当然会有失败的案例,报纸很可能就是其中难以抗绝的一个。

在杰罗姆看来,美国报业精英们(其实不仅仅是他们)破解了二十来年仍然不得其门而入的数字时代生存密码,指望巴菲特这位投资大师来帮助破解,显然是一个完全不切实际的奢望。这不是巴菲特的专业。巴菲特的意见十分重要,但是,因为巴菲特的舍得而欢欣鼓舞或垂头丧气,都欠思量。

不过,在两个老人关于报纸的对话中,巴菲特好象已经服输了。结合巴菲特最近买了点苹果,还在张罗买雅虎的劲头,这位让人敬畏的巨人,似乎正在准备“突围”。

破解密钥这事儿,好象已经被他轻轻放下了。

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