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尘埃终将落定,丰田研究所收购波士顿动力

谷歌与波士顿动力之间的关系,从 2014 年以来就持续地保持紧张状态,但是,据 Bloomberg 三月的一篇文章称,今年二月发布的人形机器人 Atlas,是双方分裂的导火索。当时,Bloomberg 报道称,亚马逊和丰田研究所是波士顿动力可能的收购者。

谷歌没有对这一说法进行回复,丰田也没有作出相关评论。

一次「友好的收购」

尘埃终将落定,丰田研究所收购波士顿动力

Marc Raibert

丰田研究所于 2015 年成立,并于今年一月开始招募职员。它主要致力于人工智能与机器人方面的研究。据一位之前就职于波士顿动力的人士表示,考虑到它与这家机器人公司的密切关系,丰田对波士顿动力的收购是一次「友好的收购」。

丰田研究所的 CEO Gill Pratt,曾与波士顿动力的 CEO 及创始人 Marc Raibert,在麻省理工大学的 leg lab 实验室共事过。这个实验室由 Raibert 于 1986 年创立,致力于研发腿式机器人。在 Raibert 离开大学转而建立波士顿动力之后,Pratt 于 1992 年接管该实验室。

收购后,Raibert 仍在谷歌旗下管理波士顿动力。

另外,近期几个谷歌机器人职员,也转而为丰田研究所效力。据领英显示,谷歌机器人部门的联合创始人 James Kuffner,于今年一月离开谷歌,并加入丰田研究所。波士顿动力的运营经理 Joseph Bondaryk,也同样于一月加入了丰田研究所。

另一个值得关注的变动是 Philipp Michel,在今年二月加入丰田研究所之前,他是谷歌机器人部门的高级机器人专家。Replicant 的高级系统和硬件工程师 Adam Geboff 也于四月份加入这一研究所。

「我们和他们」:矛盾加剧

波士顿动力是 Raibert 在 1992 年从 MIT Leg Lab 衍生出的公司。美国军方通过 DARPA (美国国防部先进研究项目局)资金支持了波士顿动力的许多项目。

然而,谷歌从未对军用机器人产生过兴趣。虽然当时波士顿动力被允许继续履行和 DARPA 的已有协议,但是谷歌却将负责研发军用人体模拟软件的 DI-Guy 划归给了位于麻省剑桥的 VT MÄK。

当波士顿动力于 2013 年被谷歌收购时,它是组成谷歌机器人部门的 9 家公司之一。谷歌内部称机器人部门为 Replicant。安卓的联合创始人 Any Rubin,于 2014 年与 Kuffner 共同创立了 Replicant。Rubin 被认为是 Replicant 的领导架构师。

部分员工告诉 Tech Insider 波士顿动力的员工很欣赏 Rubin 相对宽松的领导风格,因为这使得他们能够继续之前的研究,并等待新的发现。

但是,当 Rubin 在2014 年 10 月离开之后,公司内部就没有真正的领导人能够将这些机器人研究组团结在一起了。管理这些不同机器人分部的理念也发生了变化——谷歌开始提出研发消费产品的目标,而不是让职员们继续他们感兴趣的研究。

「最终谷歌说『这些在波士顿的家伙都在做什么?我们甚至都不知道,他们一直在做自己的事情,』」一个前雇员说到。「在 2015 年,当你非要将一直刻意保持独立状态的人们安排在统一指令下的时候……矛盾就开始了。」

在 2020 年前推出商业化机器人

尘埃终将落定,丰田研究所收购波士顿动力

两名之前就职于谷歌的职员告诉 Tech Insider,谷歌一直想在 2020 年之前推出能够在家庭或办公室服务的商业化机器人。谷歌具体想让机器人做什么不甚清楚,但是它将能够在人类环境中正常运作,并完成日常的基本任务。

其中一人表示,谷歌希望这个机器人像谷歌其他产品一样简洁易用。其中一个实施方案是,使用滚轮作为移动的工具。

考虑到波士顿动力是 MIT Leg Lab 的衍生品,让职员们停下对机器人行走的研究,显然是不得人心的方向,而这只是许多不合理要求中的一个。

渐渐地,波士顿动力开始抗拒对消费机器人的研发。这并不是什么难事,毕竟并没有真正的领导者在监督 Replicant 下的机器人小组。而且波士顿动力远在波士顿,能够轻易的独立于远在加州 Mountain Valley 的谷歌总部。

「最终,我感受到的是『我们』和『他们』,而不是一个团队——我们感到自己不是谷歌的一部分,而是一个独立于它之外的东西,」一位前职员说。

导火索

在今年 2 月底的时候,波士顿动力发布了一部关于其下一代人形机器人 Atlas 的视频炫耀其机器人的能力。 但很多人对此感到不安。

「对这一科技我们感到很激动,但也开始看到一些负面的威胁,恐其将会取代人类工作。」谷歌通讯总监、Google X 发言人 Courtney Hohne 在发布在内部论坛的一封邮件上如此写道。这些邮件被彭博社获得。

Hohne 要求她的谷歌同事将谷歌 X 和这个视频保持距离。据彭博社报道,邮件写道,「我们不想让整个媒体圈都问及波士顿动力在谷歌所处的位置。」

Hohne还写道,「我们不想对这个视频做出评价,因为我们并不能再多说什么。而且我们不想回答它触发的过多问题。」

说这个视频引起波士顿动力的出售,是一种过于简单的分析。但这确实如同一位前雇员说的那样往里面「加了料」,特别是考虑到过去一年中一直高度紧张的关系。

可能与丰田研究所的结合对波士顿动力和谷歌而言是一个皆大欢喜的结果,毕竟丰田研究所专注于研究而非产品商业化。

本文选自 Tech Insider ,作者:Danielle Muoio,机器之心编译

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