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第三方 API 的崛起

编者按:本文作者 Matt Murphy 和 Steve Sloane 是科技记者。全新的第三方 API 打破了封闭的平台的束缚,可以提高资金效率,获得网络效应。

五年前,我们就听别人说 “软件正在蚕食整个世界”。SaaS 类应用程序的数量呈爆发趋势,API 领域的软件创新数量也在不断上升,API 可以提供关键的连接,并不断提升重要的功能。第三方 API 公司不断涌现,从根本上改变了软件创建的方式和走向市场的方式。

近十几年来,作为特定平台(例如微软的 Windows)的发展方式,应用程序接口(API)成为软件发展的关键部分。最近,新的平台提供商,包括 Salesforce、Facebook 和 Google 都已经开始使用 API,帮助开发者,使开发者对这些平台产生了依赖性。

现在,一种全新的第三方 API 可以将开发者从封闭和特定的平台中解放出来,并可以让开发者更高效地将应用程序推向市场。

过去十几年,支撑业务的大型基础设施和应用程序已经让位于分布式、模块化的解决方案。这些应用程序依赖小型的、独立的、可重复使用的微服务,可以相对轻松地被组装成更为复杂的应用程序。如此一来,开发者便可以关注它们自己独特的功能,通过接入 API,围绕该功能采用其他专家创建的功能完整的、分布式处理方案。

更快、更便宜、更智能

开发者意识到他们需要在 App 中创建的很多功能对其他公司来说是重复的。他们不想把珍贵的资源放在做重复的工作上,而是依赖更大平台的 API,例如 Salesforce 和 Amazon。我们现在还处在向第三方 API 转变的早期阶段,但是大量的案例表明开发者可以向 StripePlaid 之类的公司寻求支付连接,向 Twilio寻求拨号服务,向 Factual寻求基于位置的数据,向 Algolia寻求网站搜索服务。

事实上,该领域正在蓬勃发展。ProgrammableWeb公司向大约 15,000 个 API 提供搜索访问服务,而且该数据还在不断增加。开发者可以将这些 API 与软件项目整合在一起,这样做可以尽快抢占市场。

以低价快速抢占市场有很大的优势,此外还有一个更重要的优势:关注核心能力的公司可以开发不同的功能,可以更快地使用自己的 “秘密武器”。

第三方 API 的另外一个好处是速度更快。第三方 API 工作效率高,比内嵌的 API 更加灵活。公司常常会低估创建和维护各种功能的工作量,他们现在可以利用第三方 API 进行处理。最后,第三方 API 开发者有更多的容量,有权使用更大型的数据集,形成网络效应。

网络效应可以从很多方面得到证明,从对优秀的 SLA 更好的定价,到使用 AI 挖掘数据的最佳实践和模式。例如,Menlo 的投资组合公司 Signifyd 作为一个 API 提供欺诈分析,它整合了数百家公司的零售交易,公司更好地了解欺诈人员。

新型的软件公司

发布一款作为 API 的软件可以让公司有多种不同的采用路径。公司不会销售特定的行业纵向市场或者用例,通常情况下,消费者是一个开发者,其销售过程的阻力会降到最低。她的收益模式一般是有经常性收入的,随着终端消费者的使用需求增加,商业模式是可扩展的。然而,基于 API 的公司的生态系统处于进化的早期,我们相信这些公司会联合创建资本效率更高的、盈利的商业模式。

并不是只有新的创业公司才有这样的机会。现有的开发者有机会将自己设计的独特功能作为 API,将他们的产品从应用程序 “变形” 为平台。有些公司的 API 业务已经超过了他们最初关注的业务:Salesforce 50%的收益来自 API,eBay 将近 60%的收益来自 API,Expedia 的收益中 90%来自 API。

对企业家和投资人来说,这种模式很有吸引力。他们不再热衷于创建下一个热门 App, 也不会在有明确的扩张需求前在市场营销和分发方面投资重金,相比较而言,创建一些功能,使其成为其他开发者的 “武器” 更合情合理。

这种 API 模式为市场开辟了一条引人注目的道路:之后,如果 API 模式成功,可以提高资金效率,获得网络效应。目前,有 900 万开发者在从事个人 API 开发,优秀的人员开到了创办公司或者新功能的机会,我们可能会发现向公共 API 开发的重大转变(目前该领域有 120 万开发者。)

对价值链的思考

过去,大公司据数据最近(例如,记录系统),可以征税,或者将数据封锁平台上。在 API 经济模式下,最大的公司可能是集合了最多的数据并向其他人开放的公司。

Menlo 投资组合中的一家公司 Usermind在这方面表现出了对未来的信心,它让企业家不局限于单个的应用程序,创建了工作流,并简化了与现有 SaaS 应用程序之间的 API 连接。

如今,API 创业公司的生态系统是很吸引人的,我们相信它会变得越来越好。在过去五年里,人们对面向企业的技术——SaaS、大数据、微服务和 AI——表现出了极大的兴趣。API 与这四个领域都有关系。

之后,企业软件开发会拥抱第三方 API, 我们希望看到大量大型公司的出现。这种商业模式非常有吸引力:低接触销售模式;有经常性收入;无需在消费者身上有过多关注。此外,第三方 API 对软件开发生态系统的意义非常深远,App 开发者可以集中精力开发 App 的特殊功能,以更低的低成本快速抢占其他更重要的最初产品的市场。

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