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没有 VR 头盔的苹果,却是这方面的先驱

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Google 和 Facebook 在 VR 领域打得火热之时,我们一方面在期待它们能拿出下一个可能改变世界的产品,一方面又在抱怨苹果对于 VR 反应太慢。实际上,苹果可能要比上述公司更早涉足 VR 领域(毕竟人类对于 VR 的探索要早先于上述两家科技公司的诞生,所以苹果比它们更早尝试 VR 也不是什么稀罕事)。

这是苹果历史上最为奇怪的项目之一:那时乔布斯正忙于 NeXT,而这个项目过于超前,逐渐不被重视,最后被砍掉了。当时苹果将这个项目称之为:「Quick Time Virtual Reality」(以下简称为 QTVR)。

「QTVR 刚出来的时候,它并不是视频,而是静止的图片,这些图片被拼接在一起,以创造出一个 360° 视野的世界,」苹果公司前 CEO 斯卡利告诉记者,「在当时看来,还是很惊艳的。」

今天我们要讲的是苹果 VR 项目的历史:

QuickTime VR 内容怎么来?

我们知道对于 VR 设备而言,其实较为重要的是内容。现在我们能在 YouTube 上很轻松地观看到各种各样的 360° 视频,但当时 QTVR 的内容是由静态图片拼接而来的。在当时并没有类似于 Google Jump,Nokia OZO 等等专业的全景视频拍摄设备。

「我们第一次实现全景摄影的方式有点作弊的感觉。首先我们用相机拍摄几百万张图片,然后再通过软件处理让他们能流畅地动起来,」 Dan O’Sullivan 是 QTVR 的一名工程师,同时也在纽约大学任教,「所有的拍摄都是由一台摄像机完成的,因为使用一簇摄像机实在是太贵了。」

拍摄器材只是一方面问题,另一方面是处理图像拼接的问题——虽然现在我们都能用智能手机合成 360° 图片或视频。但在当时,这对于计算机的性能要求还算比较高的,苹果甚至不得不购买一台  Cray 超级计算机来完成这项工作。

这就是 1995 年 QTVR 上线时候的模样:

在当时还没有 VR 头盔,所以用户需要用鼠标拖拽进行观看。

QTVR 开始的那些年

在 1995 年,QTVR 正式亮相前,它就作为一个内部项目开始启动了。1991 年在苹果内部的人类交互实验室 ,这一项目首次被提出。当时的研究人员只是想要做一些贴近前沿的技术,比如当时的苹果的 HyperCard(这是是一个苹果电脑的应用程序,也是一套简单的编程环境)。他们将目光锁定在数字化 3D 物体上面。

没有 VR 头盔的苹果,却是这方面的先驱

项目的初期取得了巨大的成功,这直接促使了苹果投入了大量的资源,包括一台  Cray 超级电脑。随后,他们又提出了拼接全景图片的新方法,然后用新方法拍摄一些地标性物体的全景图片。他们拍摄的第一个全景图片是旧金山的金门大桥。当时苹果从市政府拿到了爬上大桥顶端拍摄的许可——之后做出的全景图片可以从 Sullivan 在纽约大学的网页上看到,同时它也作为 Demo 随早期  QuickTime CD 附赠。

在当时最大的会议——MacWorld 放出 Demo 之后,QTVR 团队接到了更大的挑战,去巴黎和俄罗斯拍摄全景图片。在这个团队离开了苹果的实验室之后,他们最大的项目才开始。

一场血案,将它推入公众视野

QTVR 第一次引起全美范围内的注意是在由于一场命案——当时 NBC 使用了 QTVR 技术再现了「辛普森杀妻案」中的命案现场辛普森的公寓。NBC 用这项技术拍摄了公寓中较为重要的 26 不同的地点,并将之拼接了起来。360° 的图像能给予受众较为直观的认识.

苹果方面与 NBC 合作密切,甚至在软件正式发布之前给予了他们一份软件副本。

「我知道这场命案的各个细节,比如在哪儿找到尸体的,案件的逻辑推理,审判等等,会成为街谈巷议的长期性话题新闻,同时我也从在苹果工作的朋友口中得知了尚未面世的 QTVR,」当时任职 NBC 资深执行制片人 David Bohrman 事后回忆道,「我们能通过这个技术展示公寓的方方面面,甚至是扩大缩小,这简直是展示用的最合适的工具了。」

在 NBC 上完成处子秀的 QTVR 随后又为「星际迷航:下一代」中的可交互式技术手册提供技术支持——这是一本以 CD 形式发表的电子书。

入门级的 VR 技术

在我们谈论 VR 技术的时候,一定绕不过苹果公司对于全景图片的实验,同时也很难不将它与最近 YouTube 和 Facebook 上兴起的 360° 视频联系起来,它甚至还能和一些沉浸式的服务,如 Google 街景,产生一些联系。

今天的大部分的 VR 并没有营造出完全沉浸的环境,但它们都是苹果探索的全景图像的「后代」。实际上,自从上世纪 90 年代之后,构成沉浸式全景图像的要素并没有发生太大的变化。只不过现在拍摄 VR 内容更加容易了。

O’Sullivan 表示:「QTVR 有点像是『入门级』的 VR,我觉得除了全景图像之外,还应该会有另一种互动性更强的 VR 体验。」

QTVR 是斯卡利时代的产物,在乔布斯重返苹果之后,尽管直到 2006 年的时候,它还被用来展示 iPod 的全景细节,但还是被逐渐边缘化了。之后如果苹果再一次涉足 VR 领域也不会令人惊讶——一方面是因为 VR 技术和设备最终会普及开来,更重要的另一方面在于,苹果在人们还没准备好接受这项新技术的时候,就以最原始的方式引入过这项技术。

「尽管在大数据技术上面,苹果不及像 Google 和 Facebook 等最顶尖的科技公司,但它在世界上掀起了一股重用户体验的风潮,」斯卡利说道,「我们经验丰富。显然 QTVR 就是最好的例证之一。」

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