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Jibo创始人Cynthia Breazeal:“社交机器人”为什么重要?

当Jibo创始人Cynthia Breazeal第二次造访北京时,此时距离Jibo的众筹发起已经过去了2年,而还有4个月Jibo将开始在美国上市—— 人们都在期待真实的Jibo是否有那么神奇。

Cynthia更喜欢用 “关系、情感、互动”这样的词来描述Jibo,而非“设备、数据、功能”。 她告诉我们 过去人们在设计机器人时形成了两个维度:使用价值和情感纽带。过分强调使用价值,机器人就会变成工具;而一味只有情感纽带,机器人就会变得像一个玩具。

在两年时间里,团队一直在建立Jibo像人一样的交流、反应和学习能力——他们认为这是社交机器人的关键,即人们是否会像家庭成员一样对待Jibo,而非看成机器或者家电。

一、社交机器人将是未来最重要的机器人类别

过去几十年来,科幻电影中创造了无数的机器人形象,这些机器人在功能和形态上各异,难以枚举。但一个清晰的规律是:那些最终让人记住和喜爱的,往往不是体型庞大、功能强劲、绝对理性和正确的型号,而是那些生动灵活、个性鲜明、不断学习、甚至最终懂得冲动和矛盾的个体。

在机器人身上,人们本能的心理期待是前者的感性特质无限接近于人类,而其理性能力可以帮助甚至超越人类。 在今天的机器人设计和研究领域,这样的机器人被界定为“社交机器人”。

在Wikipedia上,机器人的概念是这样被描述的:机器人是一个设计被用来操作材料、结构、工具以及执行各种特定任务的多功能、可编程系统。而社交机器人则是在“机器人”的基础上,能够与人类沟通和互动的系统。尽管在学术界,社交机器人是一个新兴的分支学科(上世纪90年代才出现一些具备社交属性的机器人研究项目);但 从理论上来讲,未来所有会与人打交道的机器人都是社交机器人。

Jibo创始人Cynthia Breazeal便是社交机器人领域的主要研究者之一。 Cynthia常年所坚持的一个观点是:机器人本身是一门关于人的研究,社交机器人的关键在于(机器如何掌握)像人一样对待人。

二、创立Jibo的故事

MIT Media Lab记录了Cynthia Breazeal在2001年从MIT AI Lab转会加入Media Lab,自此开始了长达15年的“机器人如何结合人工智能,与人类自然沟通、互动和相处”的探索。

在Media Lab展示的一份近20项的Cynthia主要研究项目清单中,其中覆盖的关键词包括了:长期互动与性格养成、机器关系与儿童认知、社交机器人的意图理解和表达、语言学习的机器伴侣、思维训练和好奇心的培养、互动性的故事讲述、助理驾驶机器人、机器人用于儿科护理、大规模云端数据采集和训练,等等。难怪Media Lab描述其为——“特别喜欢研究关注人类关系和互动的、具备生物外形的技术项目”。

Jibo创始人Cynthia Breazeal:“社交机器人”为什么重要?

Jibo创始人Cynthia Breazeal:“社交机器人”为什么重要?

(Cynthia的部分机器人研究项目,来源: 图1图2

在一次接受FastCompany的采访时,Cynthia回忆起10岁时观看《星球大战》的场景:“在很大程度上,那些机器人已经具备了完善、独立的性格,它们足够关心和关注’人’ ”。

Crunchbase记录了Jibo这家公司于2012年成立,显然Cynthia和研究团队决定将数年的研究成果产品化推出。Jibo的定位是一款男女老少皆宜的家庭机器人(Family Robot)。到2014年下半年众筹上线的时候,事实证明人们对这个项目非常热情——甚至超过团队预期。原定十几万美金的众筹目标,最后Jibo收到了7000多人支持,总计380多万美金。

Cynthia回忆说,2014年众筹上线时的Jibo还只是一个设计方案和外观原型。Jibo开始组建更完善的团队,包括后来加入的CEO Steve Chambers(早前任职Nuance和Polycom)。今天Jibo在美国的总部有70 – 80人,大部分员工来自波士顿和旧金山地区,其涉猎的领域不仅限于机器人,还有语音识别、人机交互、游戏、动画、消费电子的专家。

Cynthia告诉我们,家用机器人的发展路径可以分成使用价值和情感纽带两个维度,如果一味强调使用价值,机器人就会越来越像一个工具(比如扫地机器人、无人驾驶汽车),而如果只有情感纽带,机器人可能会越来越像一个玩具(比如索尼的智能狗狗Aibo);Jibo则是介于两者之间,它会在与人的长期相处中不断学习新的技能并形成性格。

Jibo创始人Cynthia Breazeal:“社交机器人”为什么重要?

这包含了如何理解人类的行为、如何像人一样对沟通和问题作出反应、如何学习新的能力、如何通过行为与人类形成情感关系。

三、Jibo来到中国

2016年6月17日,Cynthia Breazeal告诉北京的科技媒体们,这是她第二次来到这座城市。如同Cynthia的研究一样,在向我们讲述Jibo时,Cynthia很少使用“设备、数据、功能”这样的词,而是喜欢描述“关系、情感、互动”。

与Cynthia一道出席媒体见面会的除了Jibo CEO Steve,还有Jibo在中国的投资方东方网力,后者是国内一家颇具影响力的安防系统提供商。2015年下半年,他们对外公布与日本KDDI、韩国LG和台湾的Acer一起投资Jibo,其中网力出资300万美金,占股2.24%,Jibo估值1.34亿美金。

东方网力董事长刘光评价当时选择参投Jibo的原因是:并非产品的功能,而是产品定位和交互设计能力。

Jibo创始人Cynthia Breazeal:“社交机器人”为什么重要?

当天,Jibo CEO Steve 告诉我们,到今年10月Jibo将首先在美国发货,除了实体化的机器人,Jibo还会有一个配套的app(虚拟化的Jibo)。未来,他们为Jibo设计的路线图是这样的:

2016年,Jibo推出,初具个性和能力;

2017年,通过算法不断增强Jibo的学习能力;

2018年,Jibo将会掌握大量的技能(主要是第三方开发者的扩展);

2019年,降低Jibo的成本,使其变为普及型的家用机器人。

在国内,东方网力旗下的一家合资公司将会负责Jibo的本地化和本土开发者的接入;网力同时公布了一份大约25家的合作开发者名单,其中包括微信、微博、爱奇艺、今日头条、斗鱼直播、美图秀秀等应用。

根据网力预估的时间,到明年中Jibo将在国内上市。

四、家庭/社交机器人越跑越快

在众筹发起距今的两年时间里,Jibo已经完成了第一代的绝大部分软硬件设计,具备了听、写、看见、感知触摸、播放歌曲、评价电影这样的能力。更重要的是,团队搭建了一套易用的SDK开发环境,Cynthia告诉我们,在SDK内,他们已经集成了在与人交流中Jibo在语音、动作、动画上的交互原则(他们称其为Character AI),开发者们只要具备Java Script的开发能力就能很快上手Jibo。

Jibo上市后最大的看点也会是,JIbo自然的互动所带来的体验以及第三方开发者的拓展接入。

Jibo创始人Cynthia Breazeal:“社交机器人”为什么重要?

(Jibo目前开放的SDK一览)

在另一方面,与Jibo在同领域竞争的机器人也在接近的时间段内密集上市:在日本有由软银推出的Pepper,在法国有Blue Frog推出的Buddy,在国内有前阿里人主导创立的Rokid,平衡车行业出身的Segway Robot…

它们都在快速进化,想成为人类的好伙伴,变为未来家庭的一员。

题图及文章图片来自: ibtimes FastCompany BI

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