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这家机器人公司火爆了全球,为什么 Alphabet 还要把它卖掉?

上个月,一个被人类推倒、又站起来的呆萌机器人转爆了全世界。制作机器人的公司是波士顿动力(Boston Dynamics)。据彭博社报道,这家在运动型机器人取得了巨大成就的公司,如今将被东家 Alphabet 卖掉,潜在的买家包括亚马逊和丰田研究院(Toyota Research Institute)。决定出售的理由很简单,运动型机器人的商业化前景不够清晰,而集团化运作的 Alphabet 不想再供养这个花钱不讨好的机器人公司。用内部人士的话说:

波士顿动力在未来几年都不大可能推出商业化产品。

2013 年 3 月,安迪·鲁宾不再领导 Google 的 Android 部门。此时 CEO 拉里·佩奇与鲁宾一商议, 决定开始一场新的征程:让鲁宾去创立一个机器人部门 ,内部称之为“Replicant”。佩奇喜欢机器人,他甚至还曾在自己的生日派对上用一支机械臂为客人服务。因此佩奇对鲁宾给予了充分的支持,后者便率领 Replicant 发起了一阵机器人公司收购狂潮,当年就在 8 项收购上花了大几千万美元。波士顿动力,在收购潮中最高调的那家公司,也是这时候被收入了 Google 囊中,连同 300 名机器人工程师一起。

鲁宾 2014 年离开了公司,Replicant 群龙无首,陷入了一场不太明显的混乱。知情人士称,这里面的核心问题在于波士顿动力不愿与 Google 其他地方的机器人工程师合作;而固执的后果是,这家公司无法交付消费级的产品。据称,这个坏消息将很快通过官方公布。

矛盾?通过一份会议纪要成为公开的秘密

波士顿动力与 Replicant 其他成员的矛盾已经是 Google 内部公开的秘密。有人在 Google 内部论坛上贴出了一份会议纪要以及后续的邮件,于是波士顿动力与 Google 的矛盾浮出了水面, 彭博社通过一位 Google 员工获取了这些信息

主持会议的是佩奇的顾问乔纳森·罗森博格(Jonathan Rosenberg),他在会议上说:

像我们这种规模的初创企业不能在耗费 10 年的事情上投入 30% 的资源……几年内,我们要开始取得收入来覆盖开支。

艾伦·艾辛格(Aaron Edsinger)是旧金山的一名 Google 机器人主管,他说他曾与波士顿动力合作设计一种廉价的电动四腿机器人,但在那儿感觉做什么都举步维艰。

马克·雷柏(Marc Raibert)是前 MIT 教授以及波士顿动力的创始人,面对来自同僚和投资人的压力,他对自己的公司仍是信心满满:

我深信,只有我们在波士顿干的事才能带来产品,我们并不像人们想象的那么天马行空。

波士顿动力 Google 能接受,Alphabet 却不能忍

鲁宾的离开让波士顿动力“不合群”的毛病显现。但即使鲁宾没有离开,如今可能也免不了被出售的命运。别忘了,去年 Google 还发生了一件大事——Google 变成了子公司,原本 Google 拥有的五花八门的公司全部变成了母公司 Alphabet 旗下的子公司。这么做的意义已经被讨论过很多次,这里我只打一个比方:

原本 Google 是一杯混合榨取的果汁,新的 Alphabet 是一个精心雕花、摆放的果盘。

这么做自然是为了彰显资本价值,因为果盘的价格远远高于同等重量水果能榨出的果汁。结构变化后,Alphabet 必须保证每一块水果都具备基本的卖相,而不能像 Google 以前那样好的坏的一锅榨成汁(好坏单纯以资本价值论)——反正尝不出来。因此,Alphabet 的新组织架构让波士顿动力失去了黑科技光环,还让这家公司不能变现的毛病显露无遗——

人们喜欢看到呆萌的机器人,甚至不忍它们遭到“虐待”,但没人会掏几百万买一个回家。

今年 2 月,在那段机器人视频被热转,人们对机器人取得的成绩感到兴奋,为“机器人被虐待”感到“不平”。而 Alphabet 公关的心情更加复杂,流出的内部邮件里表示,他们不希望人们认为 Alphabet 正在往人形机器人方向发力。公关主管柯特妮·霍恩(Courtney Hohne)说:

科技媒体上看来很兴奋,但我们也开始看到很多负面的评论,人们说害怕饭碗被抢走。

(对同事说)把 Google X 与这个视频划清界限,我们不想让波士顿动力在 Google 的真实境况成为新一轮热炒。

这家机器人公司火爆了全球,为什么 Alphabet 还要把它卖掉?

而在我看来,以“抢工作”为主题的评论并不足以让公关部门担忧,Alphabet 真正担忧的是资本贬值,想告诉世人的是: 放心吧,我们不会继续在这个不赚钱的项目上浪费钱了。

题图: betaboston 插图: YouTube

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