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这家善于打造「网红」的机器人公司为何被 Google 买了又卖?

从机器马、机器大狗、到 Atlas 和 Petman,但凡 Boston Dynamics 将相关机器人的视频上传到 YouTube,各大社交网络势必会掀起一股「刷屏」讨论的热潮。而就在前不久,一则关于 Atlas 独自在雪地中行走、独立搬运和超强平衡性的视频也刷爆了微信朋友圈。

这家善于打造「网红」的机器人公司为何被 Google 买了又卖?

在刚刚掀起「人机大战」和「人工智能」的广泛讨论后,有消息传出 Google 却要卖掉他们手下的明星机器人公司 Boston Dynamics。

是现实应用局限还是理念不符?这家善于打造「网红」的机器人公司为何被 Google 买了又卖?

被 Google 和美国军方同时看上的机器人公司

成立于 1992 年的 Boston Dynamics 是 2013 年谷歌收购的第八家机器人公司。从麻省理工学院拆分出来后,他们开始为索尼提供开发消费级机器人 Aibo 机器狗的咨询服务;在 Google 收购前,他们开始与军方合作,产品主要包括 Cheetah、WildCat 以及用于户外作业的 Atlas。

「始于美国国家工程院的成员 Marc Raibert 和他的同事,那时候他们主要开发像动物一样进行物流工作的机器。」

在官网的介绍中我们能看到 Boston Dynamics 创立的初衷是「开发像动物一样进行物流工作的机器」,但 Google 收购 Boston Dynamics 却是出于对类人机器人研发和商用的渴求。

「Boston Dynamics 很让我们惊奇,我们也很期待将他们的研究成果得到更广泛的应用。」

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当时 Google 机器人项目的负责人 Andy Rubin 在 Google 收购 Boston Dynamics 后毫不掩饰地表达了自己的兴奋。虽然在此前的收购中不乏球形机器人和二足可行走式机器人,但此前收购的七家公司里面没有一家是制造像人类一样越过障碍的机器人。

「因此,要想实现利用现有机器人技术开发出全能机器人的目标,Boston Dynamics 是 Google 拼图不可或缺的一部分。」

值得注意的是,在 Google 收购之前,Boston Dynamics 是一家替美国国防部研发军用机器人的公司,虽然 Google 并不打算成为一家军事承包商,但是他们承诺仍会莱让 Boston Dynamics 继续它所签订的合同履行与美国国防机构研究计划局(DARPA)签订的价值1080万美元的合同协议。

「最令人兴奋的一点,就是 Google 对机器人的兴趣能给该行业带来多大的进展。」

Open Source Robotics Foundation CEO Brian Gerkey 认为,Google 对 Boston Dynamics 的收购将极大促进机器人消费者市场的发展。

Google 为什么要卖掉 Boston Dynamics?

据海外媒体报道,尽管 Boston Dynamics 制造出了许多吸引眼球的机器人,但如今却很有可能被 Alphabet 整体出售,而最有可能接手的是亚马逊和丰田研究院。

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而根据彭博社的报道,Alphabet 决定出售 Boston Dynamics 的理由只是运动型机器人的商业化前景不够清晰,而集团化运作的 Alphabet 不想再供养这个花钱不讨好的机器人公司

「波士顿动力在未来几年都不大可能推出商业化产品。」

当 2013 年 Andy Rubin 被 Larry Page 安排创立「Replicant」部门主管机器人制作与研发时,不管是 Google 内部还是外界都一致认为 Andy Rubin 的「Replicant」将会取得和 Android 一样的成功。

然而,在 2014 年 Andy Rubin 离职创业后,「Replicant」在 Google 和 Alphabet 内部的位置便开始变得有些微妙。

据知情人士称, Boston Dynamics 不愿与 Google 其他地方的机器人工程师合作,而固执的后果是,这家公司无法交付消费级的产品。

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Boston Dynamics 与谷歌机器人项目团队其他成员的矛盾由于一份被疏忽的会议纪要得到公开。去年11月的一次会议的纪要文件与后续几封邮件被发布在谷歌内网中,被其他员工看见。

Larry Page 的顾问 Jonathan Rosenberg 在会议上说:

「像我们这种规模的创业公司,不能把超过 30% 的资源花在需要 10 年才能取得进展的事情上」,以及「创造营收来覆盖费用,这需要有个时间表,这个时间表必须安排在几年内」。

而 Boston Dynamics 创始人 Marc Raibert 却在会上表示:

「我坚信,想要打造产品就只能按照我们在波士顿的做法。我们不是各位眼中那种要建造空中楼阁的人。」

那次会议之后,谷歌开始重组公司成立 Alphabet,而谷歌负责研发机器人的新部门称为Google X,然而 Boston Dynamics 却意外地未被整合进去。

Google 公关总监、Google X 发言人 Courtney Hohne 在后续邮件中写道:

「科技媒体当然对此非常激动,但我们也看到一些负面的评论,说这种产品比较吓人,准备接手人类的工作。我们不想让 Google X 和这个视频扯上关系,也不愿意媒体讨论 Boston Dynamics 在谷歌的地位。」

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