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谷歌为何出售机器人公司:基础研究仍不成熟

导语:彭博社网站周五刊文称, 谷歌 已计划出售旗下知名机器人公司Boston Dynamics。这或许是由于,智能机器人的开发仍需要大量的基础性研究工作,而Boston Dynamics设想中的机器人很难在可预见的未来得到商用。

以下为文章全文:

对谷歌的人工智能业务来说,过去一周是重要一周。谷歌DeepMind的人工智能围棋系统AlphaGo击败了全球顶尖围棋选手之一,而周五又有消息称,谷歌正试图出售旗下最著名的机器人公司。

谷歌尝试出售Boston Dynamics反映了技术研发中的一大基础性问题:软件比硬件更容易开发及测试。在与人工智能和机器人打交道时,这一点尤为明显。

当前的工业机器人大多是呆板的机器,按照预先编写的程序运行。这些机器人被限制在金属笼里,避免有人走入它们的工作区域而意外受伤。关于Boston Dynamics,谷歌希望开发能突破传统工厂限制的机器,完成更广泛的任务。这意味着谷歌需要解决许多尚未解决的问题,开展基础性研究。

去年11月,谷歌机器人业务的高管们曾举行内部会议。根据会议记录,谷歌高管讨论了人工智能技术的可行性,例如利用人工智能去指导机器人完成任务,以及Boston Dynamics团队如何与谷歌其他团队合作。与此同时,他们也在关注更基础的问题:谷歌机器人项目负责人乔纳桑·罗森博格(Jonathan Rosenberg)表示,该公司需要“对液压技术进行讨论”。谷歌拒绝对此置评。在谷歌,与行业其他公司一样,智能机器是许多人的关注热点,但如何开发这样的设备仍是个问题。

2月23日,Boston Dynamics发布的一段视频显示,他们的机器人能行走、奔跑,以及堆放箱子。这段视频的观看量达到数千万次,展示了人工智能机器人未来的潜力。

不过,Boston Dynamics的机器人并没有人们想象中那么先进。消息人士表示,该公司已解决的主要问题是如何让机器以可行的方式移动,距离完全自动化还有遥远的距离。Boston Dynamics创始人马克·雷柏特(Marc Reibert)在今年2月接受采访时也承认,在当时的视频中,一名操作人员遥控了这台机器人。而尽管机器人能在室内自动堆放箱子,但也需要人工先做好准备,随后再启动机器人。

Rethink Robotics创始人、人工智能技术先驱罗德尼·布鲁克斯(Rodney Brooks)表示,机器人无法自主决定是否行走,“不会像宠物犬一样有自己的意识”。那么,工厂中的智能机器人是否只是天方夜谭?布鲁克斯表示,如果是在实验室,那么这样的机器人20年前就已存在,但让这些机器人在100%的时间内工作仍是个问题。

机器的自主意识是一项巨大的挑战。软件开发者可以在计算机上尝试模拟这一问题,而这样做的最终效果并不依赖于现实世界的“肢体”运动,而是取决于计算机模拟这些运动的速度。

谷歌DeepMind的人工智能软件在1个月时间里能下完几十万盘围棋。不过,测试让人工智能系统驱动机器人在树林里走出数十万步需要更长的时间。

在开发机器人时,你有两种选择。你可以用软件模拟环境和机器人,并期待结果足够准确,随后将完成的软件导入实际的机器人,并观察运行效果。或者,你也可以跳过模拟阶段,直接在机器人上进行试验,从现实世界中获得经验。不过,这样做的进度很慢。

谷歌的无人驾驶汽车就面临着这样的问题,而谷歌的测试同时利用了这两种方式。谷歌的无人驾驶汽车每周会在真实道路上行驶数千公里。与此同时,谷歌也在计算机模拟的道路上,让虚拟汽车行驶数百万公里。谷歌的设想是,模拟器能测试不同场景,观察汽车的反应,而通过真实世界的测试,谷歌可以获得数据,并遇到虚拟汽车永远无法碰到的问题。某一次,谷歌无人驾驶汽车遇到了一名坐着轮椅,拿着扫帚追赶火鸡的男子。谷歌并未在计算机内模拟过这样的场景。

机器人比无人驾驶汽车还要更先进。机器人不使用轮子,而是安装机械腿、机械臂,以及关节和手指。准确模拟所有这一切的运动将非常困难,而在现实世界中测试机器人运动的所有方式需要耗费很多年时间。人工智能创业公司Geometric Intelligence CEO加里·马库斯(Gary Marcus)表示:“关于机器人,你不可能允许它们在测试中数千次撞击你的家具。”

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