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IBM 超级计算机开发项目“露西”:帮助解决非洲发展问题

IBM 超级计算机开发项目“露西”:帮助解决非洲发展问题

编者按: 杰克·布莱特 (Jake Bright)是纽约市的一位作家。他曾与人合著了 《未来非洲》 (The Next Africa)一书。

IBM 非洲研究院(IBM Research Africa)在肯尼亚的工作正进入第三个年头。2013 年,IBM 创建了内罗毕实验室,发起了一个规模达 1 亿美元的项目,试图打造一个受“沃森”超级计算机启发的科技平台,旨在发现“解决非洲大陆重大挑战且 商业上可行 的方案。”

三年过去了,IBM 内罗毕实验室效仿“沃森”打造的超级计算机“露西”(Lucy)项目进展顺利,而 IBM 非洲研究院在组织结构、团队和项目目标上也更加明确。

“露西”以 南方古猿阿法种 (Australopithecusafrarensis)古人类化石命名,它更像是一套系统,而非颇具科幻色彩的超级计算机。IBM 非洲研究院主管卡玛尔·巴塔查亚(Kamal Bhattacharya)博士说:“‘露西’代表了多层含义,而不仅仅是一台能在房间中讲话的计算机。我们正在使用‘沃森’相关技术和大数据分析手段,帮助寻找解决非洲问题的办法。”

智力答题节目《危险边缘》(Jeopardy)的粉丝们应该还记得“沃森”这台超级计算机,当年 它击败了《危险边缘》两位最成功的人类选手 ,这让电视观众大呼意外。“沃森”之所以能成为美国第一个非人类游戏节目的名人,完全要归功于 IBM 所谓的“ 认知计算 ”(cognitive computing):将机器学习和人工智能与人的互动性结合起来。

巴塔查亚在接受 TechCrunch 网站采访时表示,“露西”的核心组成部分是,“将所有这些能力在云端具体化”——他是指 IBM 面向企业技术打造的一个 全球性云计算网络 ,台式机、笔记本电脑和可穿戴设备等都可以使用这些技术。

IBM 非洲研究院的目的就是创建一个问题解决框架,将“露西”的计算能力与颇具才华的 IT 专业人士连接起来。

这也正是 IBM 非洲研究院一直在做的事情:组建团队,开发硬件,寻找合作伙伴。据 IBM 对外关系负责人乔纳森·巴蒂(Jonathan Batty)介绍,该公司将在今年晚些时候进一步扩大“露西”项目规模,在约翰内斯堡设立南非实验室。

在计算方面,IBM 非洲实验室配备有该公司最新的云计算 IT 基础设施,包括 Power 服务器、大型机以及数百 TB 的数据存储。巴蒂说:“通过云端,IBM 的研究人员可以分享和访问整个非洲乃至全世界的数据。”

在团队层面,IBM 非洲研究院共有大约 35 名专家,他们从世界各地汇聚到肯尼亚。巴塔查亚说:“他们都拥有博士学位,具有技术、计算机科学、工程、环境科学等不同专业背景。”IBM 内罗毕实验室共有“35 名软件开发者和来自当地大学的培训师”,以及来自非洲和全世界的 20 名实习生。

在执行层面,IBM 非洲研究院已经围绕教育、基础设施、医疗保健和经济融合等问题建立了多个问题解决小组。该中心的合作伙伴包括非洲各大高校、电信运营商、科技创业公司、医院以及肯尼亚 ICT 管理局 (Kenyan ICT Authority)。

IBM 超级计算机开发项目“露西”:帮助解决非洲发展问题

在内罗毕,IBM 研究院科学家正携手肯尼亚政府部门,通过制作数字路线图和追踪垃圾车的智能传感器来改善废物收集情况。

IBM 团队还在肯尼亚建立了一个“电话农场”的实验项目,这种农场会安装传感器,实时传输农作物的变量(比如土壤湿度等)并进行分析,然后将结果发到农场主的平板电脑和手机上。2015 年,IBM 非洲研究院与肯尼亚政府和当地一所高校联手推出了一个项目,旨在提高世界银行《 全球商业环境报告 》(Doing Business)上面的肯尼亚指标。

巴塔查亚在谈到这些项目时说:“一开始,我们对自己所要从事的工作有着明确的目标。但慢慢地,我们还明白我们必须不断尝试,找到推动非洲发生变化的重要动力。”

“露西”项目以及 IBM 研究院在非洲肩负的问题解决任务,其宗旨都是对数据进行改善,令其成为我们寻找更精准解决方案的基础。如何找到精确数据,在非洲大陆仍然是一个巨大挑战。

在发达经济体有助于企业和政府进行决策的可靠数据,很多时候在非洲根本没有用处。例如,尼日利亚和肯尼亚等国 2014 年和 2015 年的统计数据表明,这些国家存在规模达数百亿美元的独立经济活动,但他们过去几年在计算 GDP 时并未将这些经济活动列入考量范围。

在更广泛的意义上讲,IBM 非洲研究院“解决重大挑战”的办法,或许预示着非洲大陆将发生更大的变革。根据 TechCrunch 网站在 2015 年发表的 一篇文章 ,这预示着科技行业在颠覆非洲发展进程的潜在作用。

IBM 非洲问题解决项目许多都集中在发展方面——数十年来,援助机构和 NGO 一直在努力帮助解决长期困扰非洲的社会经济问题。

IBM 研究院“露西”项目相关工作许多都与 IBM 的企业顾问业务有关—— 这种服务已经在非洲 24 个国家推出 。巴塔查亚说:“IBM 实验室将创造大量机遇。我们正在与私营部门和公共部门合作。有些合作项目和解决方案需要不同的技能,而这种技能恰恰是我们企业业务部门所拥有的,所以我们已经与公私部门多次联手。”

对于科技企业来说,非洲昨日的发展问题有可能会在今天成为商业机遇。这批相当于 21 世纪“和平队”(Peace Corps)的志愿者们,完全可以作为实习生,在 IBM 非洲研究院的某个实验室工作。

题图来源: ANIWHITE/SHUTTERSTOCK

翻译:皓岳

In Africa, Watson’s sister Lucy is growing up with the help of IBM’s Research team

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