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mRelief:帮助人们更方便申请政府援助的新工具

多年来,美国私营部门一直抱怨政府效率低下,现在投资人开始利用他们的资源来帮助解决这一问题。

没有任何一个组织机构能够像 mRelief 那样善于利用私人企业工具为公众谋福利,而这个非盈利组织是 Y-Combinator 最新孵化的企业之一。

mRelief:帮助人们更方便申请政府援助的新工具

mRelief 联合创始人露丝·阿弗里耶(Rose Afriyie)和吉纳维芙·尼尔森(Genevieve Nielsen)

mRelief 的两位创始人相识于芝加哥的一个编程训练营,之后她们成为了朋友并创立了该公司。mRelief 体现的是这样一个概念,即科技能够帮助解决官僚主义倾向严重的政府救助所产生的问题。

据去年的数据统计,美国还有 4600 万人生活在贫困当中,而由于一些符合救助条件的申请人不知道救助的申请方式或是没有申请渠道,最终有 110 亿美元的救助款项无人领取而被闲置。

这正是 mRelief 期望解决的问题。在公司创始人——31 岁的露丝·阿弗里耶(RoseAfriyie)和 23 岁的吉纳维芙·尼尔森(GenevieveNielsen)——看来,这些问题既关乎于个人也关乎社会。

阿弗里耶曾在纽约布朗克斯区的冈希尔公寓长大,对她而言,补充营养援助计划(Supplemental Nutritional Assistance Program)等政府救助项目就是这个地区住户的福利,前提是他们能够申请得到。

在创立 mRelief 的过程中,阿弗里耶说:“我绝对承认这种同理心起了作用。但这并不是唯一考虑到的事情。很多家境不好的家庭需要寻求帮助,这是一个事实,知道这个事实是一回事,而数据中也存在这样的事实。”

阿弗里耶和家人后来从纽约搬到了宾夕法尼亚州,在那里她上了高中和大学,之后投身于公共政策领域,甚至还曾在白宫国内政策援助处实习。

她在白宫亲眼目睹了医疗改革的斗争,她表示这段实习经历让她了解到现有的社会保障政策以及这些政策与医疗改革协同配合的方式,这段经历也对 mRelief 的发展有所帮助。

与此同时,土生土长的新奥尔良人尼尔森看到了政府支援系统在卡特里娜飓风发生后的崩溃,这也让她认识到需要更好的机制来帮助那些以前无法获得救助的人,让他们能够参与到援助项目中。

如果说她们的成长经历影响了她们创立 mRelief 的决定,两位创始人在 Chi HackNight 的工作经历也对此产生了影响。尼尔森说她们的事业是从那里开始的,而阿弗里耶表示这是一个普通的黑客马拉松活动,聚集了数据科学家和开发人员,他们通过编程为芝加哥社区解决问题。

这两位未来的创业者在这个活动中花时间去了解了芝加哥公共服务所覆盖的不同方面。例如,每年有 1 万人申请心理援助,但只有 400 人符合援助项目的要求。

“必须有人去人工审查这些申请,而有很多人在填了申请表之后才能发现他们是在浪费时间,因为他们根本没有资格申请,”尼尔森说。

这两位女性将她们在编程、公共援助方面的知识结合她们对芝加哥援助审批项目的认识,做出了日后成为 mRelief 服务的雏形。

“我们听说了公民科技聚会,从这个聚会开始我们继续着我们的事业,”尼尔森说。“我们被一个有关芝加哥市社会服务供给情况的演讲所吸引,演讲者是 Innovation Delivery Team 。这对我们很有启发意义。我们制作了一个网络筛选器,用户可以通过这个筛选器知道自己是否有资格领取食品券。”

以这个简单的网络应用为基础,两人继续开发她们的产品,希望满足她们目标社区的特定需求。

由于大约还有 36%的美国人没有智能手机,所以两人决定为她们的申请调查制作短信版本。

“技术可以发挥的作用之一就是让服务提供得更有针对性,”尼尔森说道。“我们要问的不是:‘我有申请救助的资格吗?’而应该是我这个月需要帮助,那么我可以申请什么样的援助?我们也在努力上线尽可能多的项目。”

在 Y Combinator,两人继续不断完善她们的产品,她们为陷入困境的全美政府援助项目提供了一个新的产品—— mRelief Builder

mRelief:帮助人们更方便申请政府援助的新工具

mRelief 的补充营养援助项目资格调查页面截图

她们的网站于 2014 年 9 月 1 日推出,用户可以用该网站查看自己是否有领取食品券的资格。之后在 11 月,两人又推出了该产品的短信版。mRelief  Builder 工具将这一服务又提升了一个层次。

相比不得不与政府机构或非营利组织合作创建筛选工具,两人提供的这一服务可以自动进行资格筛选,依据的则是由一家机构预设的标准。

至于资格筛选服务的定价,mRelief 既有免费的基础服务,包括基本的网页界面和基于短信的筛选,也有含有多个资格生成选项的一整套工具,还可以下载有关使用这项服务的人的数据。

对于那些想要申请援助的人,他们可以到 mRelief 的网站上输入他们的地区邮编,查看他们所在地区的援助项目列表。他们还可以点击想要进行筛选的项目,然后填写一份调查问卷,看看他们是否具备资格。

尼尔森表示,人们的申请会有三种状态,接受、拒绝和“可能”。由于一些公民身份的复杂情况或其他问题,导致他们的申请在状态追踪工具中出现“可能”这种反馈。

用户可以用移动设备发送“你好”的短信到 mRelief 的专门号码,之后用户会收到包含多个项目内容的短信,他们可以从中选择自己感兴趣的项目。

该非盈利机构的研发团队全部由女性组成,据阿弗里耶称她们是故意如此。“我们想要利用技术获得最大程度的社会影响。我们要的是那些想要做大事的人,那些会在美国每个州做有意义事情的人。“

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mRelief 的客户

自从她们加入 Y Combinator 以来, mRelief 服务的表现一直令人印象深刻。根据 mRelief 创始人提供的数据显示,该服务每周增长率达到 90%,仅上周一周,她们就为 2000 个不同的组织机构分发完成了 2000 份资格筛选表。

两人想要解决的主要问题之一是那些有资格或者可能有资格的人并没有申请援助。根据该公司的数据显示,在提前进行了筛选并被认定符合条件的人群中,有三分之二人最后都申请了援助(实际得到的只有三分之一)。

除与不同的非营利组织合作之外,两位创始人还设法推动美国农业部在 42 个州颁布食品券领用资格要求,文本采用 机器可读的格式 发布在 data.gov 上。

“人们的生活并非只存在单一的问题,这里需要大家共同的努力来帮助他们让生活变得好起来,”阿弗里耶说。

mRelief 的服务目前实际支持芝加哥 20 个援助项目的筛选以及安克雷奇的 25 个项目。

这家非盈利机构(到现在仍然是非盈利的)背后有来自奈特基金会(Knight Foundation)和 Y Combinator 的资金支持。

“让短信平台深入乡村和低收入社区,让人们能够轻松支付租金、有东西吃、有电用、让每个人都能够选择放心的交通方式,能做到这些令人惊讶。而我们正在做这些事,”尼尔森说。

虽然她们的使命与众不同,不过越来越多的创业者也开始走上阿弗里耶和尼尔森所选择的道路。

从最开始在私营部门被嘲笑,到现在越来越多的人开始有了这样的意识,这部分要归功于奥巴马总统所做的有关总统创新学者( Presidential Innovation Fellows )的工作 (以及其它政府培养的公私合作伙伴关系),这个项目说明政府和科技行业可以成为好伙伴。科技界可以通过打造相应可行的业务(或服务),提高政府工作效率。

Govtech Fund 创始人罗恩·布加南(Ron Bouganim)说:“我们把它看作是这个体制的操作系统。”GovtechFund 是一家专注于类似 mRelief 技术的风投基金。

布加南以及像他这样的人正在帮助尼尔森和阿弗里耶这样的创业者把他们的热情转化为可以产生影响力的项目。对于 mRelief 来说,她们已经改变了从芝加哥到阿拉斯加的成千上万人的生活,而加州也即将加入其中。

题图来自: Daniel X O’Neil / Flickr 在  CC BY 2.0 协议下授权

翻译:曹木

Launching at YC’s Demo Day, mRelief has a new tool to make public assistance more accessible

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