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SpaceX再次创造“奇迹”:实现人类史上首次海上火箭回收

就在今天,北京时间凌晨4时52分,SpaceX的猎鹰9号(Falcon 9)火箭在升空9分钟、把货运龙飞船送入太空后,包含引擎和燃料在内的第一级火箭,精确、稳当地降落到了距离发射场以东约300公里、位于大西洋上的海上无人回收平台上。

降落后,它站得非常稳,就好像它本来就在那里一样。

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这是一个历史性的时刻,从视频里,你也可以听到人群的欢呼。在这项曾被视为“不可能实现的任务”圆满完成后,Space X的指挥中心里响起了“USA, USA, USA!”的呐喊。SpaceX的工程师们开心之余,也非常的谨慎,他们说还要再仔细地检查一下回收后的火箭,确保没有出现问题,这样才算是一次完全成功的回收。

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美国航空航天局(NASA)也发来了贺电。

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要知道,在经历了四次失败后,SpaceX才终于实现了人类历史上首次在海上回收火箭。这有多难呢?

SpaceX曾打过一个比方:

在陆地平台回收,就如同让你扔一根铅笔飞过帝国大厦楼顶,然后让其在暴风雨中返回落在一个鞋盒上;而海上回收,就如同让铅笔飞过帝国大厦楼顶后,精准落在一块漂浮的橡皮上面,而且不能倒。

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此前,它要么就是爆炸,要么就是错过了回收点:

2015年,1月份,Space X第1次尝试回收火箭箭体,着陆目标是海上的一艘回收船。但火箭降落时似乎重重地砸到了回收船上,还砸坏了甲板等辅助设施。失败;

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2015年4月份的第2次回收试验几乎取得成功:火箭的助推器施加反向推力,降低着陆速度,火箭慢慢地垂直着陆在海上平台上。但是,火箭在接触平台时没有稳定,最终倾倒爆炸起火。失败;

2015年6月,Space X计划进行第三次箭体回收的尝试,但火箭在发射升空2分钟后爆炸解体。失败;

就在上个月,它刚刚遭遇了一场失败,火箭没有站稳,倾倒爆炸。失败;

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不过,这一次,在发射前,CEO 伊隆·马斯克就发了推文说,“有很大的可能,Falcon 9会成功。”

他的预感没有错,这次它稳稳站妥了,落在那艘被马斯克取了个稀奇古怪名字“当然我还爱你”(Of Course I Still Love You)的回收平台上。

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没有任何火箭像猎鹰9号一样到达这样的太空高度。贝索斯的私人火箭公司Blue Origin抢走了“全球第一个“发射升空后又完好无损地返回地面的火箭”名头,但是它的火箭只能进行亚轨道飞行,远没有进入太空轨道,最高飞行速度也远低于猎鹰9号。

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而去年12月的时候,SpaceX也曾经在佛罗里达卡纳维拉尔角对猎鹰9号成功进行过地面回收,相比在波浪中颠簸的海上平台,陆上回收平台更加稳定,当然目标也更大。

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而这次,是猎鹰9号第一次实现难度更大、更有意义的海上回收。这次火箭回收的成功,对于以后发送太空飞船来说意义非常重大。在此之前,一旦火箭升空,就会被废弃,变成极其昂贵的一次性消耗品,而回收成功后,火箭很有可能可以重复利用、可以承担多次发射功能,成本将会大幅下降。

那能降低多少呢?SpaceX总裁兼首席运营官格温·肖特维尔(Gwynne Shotwell)保守估计说,回收后再发射的费用可以降低30%,但伊隆·马斯克显然更具雄心,他说,“猎鹰9号”火箭的制造成本高达6000万美元,燃料成本仅为20万美元,即使加上回收后的维修费用,他也认为完全有可能把火箭发射报价降到现在的1/20。

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而相比起此前的陆地回收技术,海上回收技术再一次把成本节省做到了极致。由于飞行轨道和惯性,火箭的降落点往往离发射点有很远的距离,所以飞回陆地着陆场会需要额外耗费大量燃料,增加成本。因此,最节省燃料的回收方式就是将回收平台搭建在火箭的自然落点附近,这往往是在海上。所以,尽管海上回收比陆地回收难度大得多,但是成本省起来也不是一星半点儿,更具有现实意义。

可以说,SpaceX这次的海上回收,几乎可以和它当年四次失败后终于成功发射出第一颗火箭猎鹰1号相媲美。当年猎鹰1号的升空,让 SpaceX从NASA 获得了一笔 15 亿美元的巨额订单,彻底拯救了处在破产边缘的SpaceX和 Elon Musk。

根据SpaceX公布的数据,今年还有15次发射任务。这次回收成功的一级火箭如无意外,将被SpaceX修复后再次发射。如果再次发射成功,SpaceX将彻底完成太空商用火箭的复用。

新的时代被掀开了一个角,火星离我们近了一步,廉价太空时代的帷幕已经慢慢被拉开。

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